Les rats apprennent à conduire de petites voitures, pourraient faire progresser l'esprit humain

Les rats ont appris à conduire et à diriger leurs propres petites voitures en échange de Froot Loops.

C'est un exploit en soi.

Mais la vraie découverte

dans l'étude

– et ses implications plus larges pour le traitement de la santé mentale humaine – a été trouvé dans leur caca, selon les nouvelles découvertes publiées dans Behavioral Brain Research.

Les rats sont de meilleurs conducteurs quand ils sont stimulés mentalement

Kelly Lambert, auteur de l'étude et responsable du laboratoire de neuroscience comportementale Lambert de l'Université de Richmond, a formé deux groupes de jeunes rats: un groupe élevé dans un "environnement enrichi" avec des jouets, des échelles, des balles et des morceaux de bois conçus pour déclencher une stimulation mentale, et un autre élevé dans une cage de laboratoire standard, peu passionnante.

Les rats ont appris à pénétrer dans un "véhicule opéré par un rat", ou ROV, construit à partir d'un contenant en plastique d'un gallon tourné sur le côté.

Une fois à l'intérieur, les coureurs de rats se tenaient sur une plaque d'aluminium et appuyaient sur une barre de cuivre qui déclencherait le moteur des roues. Ils restaient au bar jusqu’à ce qu’ils aient propulsé leur minuscule voiture au bout de leur enceinte, où ils ont reçu leur récompense: Froot Loops.

Au moment de conduire, les rats qui jouaient avec des échelles, des balles et des jouets étaient plus aptes à manœuvrer et à diriger le ROV, grâce à la neuroplasticité (capacité de leur cerveau à évoluer dans le temps) déclenchée par leur environnement. Leurs homologues non stimulés dans la cage "ont effectivement échoué à leur examen de conduite", a déclaré Lambert.

Les hormones trouvées dans leurs excréments ont amélioré leur résilience émotionnelle

En examinant leurs matières fécales, Lambert a découvert que les deux groupes de rats entraînés à conduire sécrétaient des niveaux plus élevés de corticostérone et de DHEA, des hormones qui contrôlent les réponses au stress.

La corticostérone est une hormone que les animaux pourraient sécréter dans des scénarios à enjeux élevés, comme fuir un animal sauvage ou se défendre contre des prédateurs, mais elle peut également s'exprimer par des tâches moins risquées, telles que faire des impôts ou s'inquiéter pour un être cher (bien que les rats soient vraisemblablement plus rares). assez avancé pour former un gouvernement, encore moins pour imposer des taxes à d’autres rats).

La DHEA agit comme une sorte de "tampon", a déclaré Lambert, lorsque la corticostérone devient toxique, c'est-à-dire lorsqu'elle ne peut pas être désactivée dans un délai raisonnable, ce qui crée un stress prolongé.

Il est évident que la maîtrise d'une tâche complexe, telle que la conduite d'une voiture, a renforcé la résilience émotionnelle des rats.

"Il est probable que la conduite procure aux rats un sentiment de contrôle sur leur environnement", a-t-elle déclaré. "Chez les humains, nous dirions que cela renforce le sens de l'autorité ou de l'auto-efficacité."

Qu'est-ce que les rats ont à voir avec la santé humaine?

Les cerveaux des humains et des rats partagent presque toutes les mêmes zones et substances neurochimiques – ils sont juste plus petits chez les rongeurs. Et bien que les humains soient certainement plus complexes que les rats, M. Lambert a déclaré qu'il existait des "vérités universelles" dans la manière dont les cerveaux des deux espèces interagissaient dans leur environnement pour maintenir une santé mentale optimale.

Donc, ces résultats ont également des implications pour la santé humaine (et non, cela ne signifie pas que les rats conduiront aux côtés de personnes dans des ruelles sur des autoroutes). La résilience émotionnelle est l'une des premières lignes de défense contre les maladies mentales telles que la dépression, a-t-elle dit, et apprendre les comportements qui se développent pourrait indiquer aux médecins comment traiter ces maladies chez l'homme.

C’est un concept que Lambert appelle «produits comportementaux», activités qui libèrent des hormones qui peuvent prévenir le stress prolongé provoqué par la corticostérone.

"Tout ce qui réduit le stress peut renforcer la résilience face à l'apparition de la maladie mentale", a-t-elle déclaré.

L'activité peut être aussi simple que tricoter ou, dans le cas de rats, apprendre à conduire une voiture. Le simple fait d’engager les mains, les pattes et les cerveaux de différentes tailles peut améliorer le sentiment de contrôle du participant.