Le comté de Floride entame une enquête sur le SSPT et envisage de répondre à la demande croissante de LEO

Jack Brook et Charles Rabin
Miami Herald

MIAMI – En 30 ans, policier de Miami-Dade, il a déjà vu des choses qu’il ne pouvait pas oublier, un corps éventré, un homme qui saignait d’une balle au cerveau. On lui a tiré dessus et on lui a tiré dessus. Il entend encore le cri d'un père qui apprend que sa fille a été tuée dans un accident de voiture.

Pendant tout ce temps, un seul superviseur a demandé une fois comment il se comportait – et c'était il y a bien longtemps, après l'ouragan Andrew. Alors il a gardé son émoi émotionnel pour lui-même.

«Je ne voulais pas être perçu comme faible. Je suis entré dans ce département en tant que type plutôt enjoué. Je sais maintenant que je ne suis plus ce gars-là. "

Le stress et la peur hantaient les nuits d'un autre policier – des rêves sombres d'enfants noyés et des balles le frappant. Il se débattait dans son lit, le cœur battant et l'esprit ébranlé, combattant les idées de suicide.

"Je peux vous dire que je sais quel goût a mon canon."

Les deux officiers sont loin d’être les seuls à avoir du mal à faire face aux traumatismes et aux pressions du travail. Dans le cadre d’une évaluation novatrice, Miami-Dade mène une enquête auprès de ses services de police et d’incendie pour mieux comprendre le nombre de premiers intervenants qui pourraient être aux prises avec un syndrome de stress post-traumatique. Plus de 1 000 policiers et pompiers ont déjà rempli des questionnaires et les résultats devraient être rendus publics dès le mois de décembre.

La première étude de ce type réalisée pour Miami-Dade s'inscrit dans un mouvement croissant des forces de l'ordre visant à reconnaître ouvertement les difficultés psychologiques et à aider les policiers et les pompiers à les gérer.

«Nous ne faisons pas assez pour fournir des services de santé mentale accessibles aux forces de l’ordre», a déclaré Habsi Kaba, directeur de l’équipe d’intervention en cas de crise de Miami-Dade, qui travaille avec les premiers intervenants qui estiment souvent qu’imposer des situations difficiles est un travail impératif. "Vous êtes censé revêtir cette armure et vous en occuper. Si vous vous sentez émotif, alors vous n'êtes peut-être pas fait pour ce travail."

De nombreuses statistiques nationales suggèrent déjà une épidémie de santé mentale chez les premiers répondants, en particulier les flics, dont les rôles quotidiens sont de plus en plus surveillés et critiqués par le public ces dernières années, après une série de fusillades et d'arrestations controversées, principalement d'hommes noirs et de les femmes, qui ont été capturés par des caméras vidéo ou corporelles.

Plus de policiers meurent par suicide que dans l'exercice de leurs fonctions et, par rapport à la population en général, ils ont des taux d'anxiété significativement plus élevés et d'autres maladies mentales. À propos neuf sur dix les premiers intervenants seront exposés à un événement traumatisant dans leur carrière, et autour de un sur trois développera un trouble de stress post-traumatique. Fin octobre, l’Association internationale des chefs de police a organisé une réunion forum spécial pour faire face à la crise de la santé mentale dans les départements du pays.

À Miami-Dade, les appels à l'aide augmentent également, avec une augmentation de 62% du nombre de rendez-vous avec l'unité des services psychologiques du département depuis 2014, a déclaré la lieutenant Melissa Barosela, qui supervise l'unité. Le comté a également renforcé ses services en employant désormais six psychologues à temps plein travaillant avec jusqu'à 100 officiers et civils chaque mois.

L’étude sur le stress post-traumatique à Miami-Dade a été demandée en mai par le commissaire de Miami-Dade, Jose «Pepe» Diaz, qui l’avait demandée après avoir lu une étude sur les suicides chez les pompiers. Sa demande intervient plusieurs mois après que les législateurs de la Floride eurent adopté un projet de loi autorisant les premiers intervenants atteints d’ESPT à se qualifier pour l’indemnisation des accidents du travail.

«Ils traversent des moments très difficiles», a déclaré Diaz. "C'est un peu gâché que nous ne leur obtenions pas l'aide dont ils ont besoin."

Malgré les progrès réalisés, de nombreux policiers et experts reconnaissent que les maladies mentales sont encore stigmatisées sur le plan social. Et c’est sans doute plus prononcé chez les policiers et les secouristes qui sont supposés être formés pour faire face aux traumatismes. Cela a été reflété dans les entretiens avec trois officiers de Miami-Dade qui ont accepté de parler de leurs difficultés. Bien que disposés à discuter de leurs difficultés, aucun ne voulait être identifié par son nom complet.

Les problèmes psychologiques demeurent un sujet sensible pour de nombreux officiers subalternes, une faiblesse perçue dans un métier qui fait la fierté de la force et de la force, à la fois mentales et physiques.

«Les gens là-bas veulent de l'aide», a déclaré le troisième officier de Miami-Dade, qui était prêt à se faire appeler par son prénom, Doug. "Ils ont juste peur de venir demander."

Doug est un policier de quatrième génération qui savait ce qu'il voulait être depuis que «le médecin m'a giflé dans le cul» et qui a toujours voulu être dans la rue, jamais derrière un bureau.

«J’ai écrasé des voitures, j’ai été touché, coupé, poignardé, touché deux fois par des balles, traversé des vitres en verre plat, dévalé les escaliers, tombé du toit, j’ai eu plus de combats que je ne me souvienne. Je me suis cassé les os, j'ai eu des centaines de points de suture et à chaque fois, je revenais chercher plus.

Les décennies au sein de la force ont laissé son corps dans une «douleur constante» et «parfois, la dépression est débilitante». Il a perdu le compte des interventions chirurgicales et des procédures qu’il a subies.

Mais sa vie personnelle était bien pire. Sa femme a eu une liaison. Son père est mort. Ses finances se sont effondrées. Doug, qui touchait rarement à l'alcool avant de rejoindre le département, a commencé à boire. Fortement. Au début, c'était juste un week-end. Puis tous les jours. Il se levait souvent la gueule de bois et devait transpirer au gymnase avant de se rendre au travail.

Les déclencheurs, comme le souffle d’une benne à ordures rappelant un cadavre, l’incitaient à boire. Il en a été de même pour l'assassinat en 2016 de King Carter, un enfant de 6 ans de Northwest Miami qui a été tué par une balle perdue lors d'une fusillade alors qu'il était sur le point d'acheter des bonbons dans un magasin. L'enquête sur la mort insensée d'un enfant innocent a vidé Doug et lui a ouvert des plaies qui avaient été marquées. À un moment donné, il ne pouvait pas s’endormir pendant une semaine. Alors il a bu plus.

«Ce fut ma vie normale pendant des années, plusieurs années», a-t-il déclaré. "Il y avait un temps où je cherchais à me boire dans la tombe."

C'était déjà presque arrivé le Memorial Day 2015. Il se souvient d'avoir fait un barbecue avec des amis, puis s'était réveillé trois jours plus tard à l'hôpital de South Miami. Il avait perdu connaissance après avoir bu.

Barosela, le psychologue du département, était à son chevet quand il est venu. Il a eu de l’aide, mais ça n’a pas résisté. Au cours des prochaines années, Doug a fait des allers-retours dans les groupes de réadaptation et de soutien. Puis il a finalement décidé qu’il en avait assez et que la thérapie était bloquée. À présent, Doug partage son histoire avec des stagiaires de l’académie de police, offrant des conseils qu’il n’a jamais obtenus en tant que recrue.

"Malheureusement, il y aura toujours un King Carter", a-t-il déclaré. Chaque jour, les choses qu’il voit, entend et sent lui rappellent ses pires cas. "Les souvenirs déclenchent la consommation d'alcool et la consommation d'alcool déclenche la dépendance."

Pour beaucoup de flics, il est difficile de reconnaître les signes avant-coureurs. Le stress post-traumatique chez les premiers intervenants émerge souvent après une lente accumulation d'événements, a déclaré la Dr Deborah Beidel, psychologue à l'Université de Floride centrale et directrice du laboratoire de recherche clinique connu sous le nom de UCF RESTORES.

Elle a comparé l'esprit à une poubelle remplie de souvenirs. Un TSPT peut survenir lorsqu'une personne reste incapable de traiter pleinement un événement traumatique, a déclaré Beidel.

«Nous n'aimons pas beaucoup sortir nos ordures et nous les repoussons donc jusqu’à ce qu’elles débordent. Et c’est là que le problème commence. "

Ignorer ces signes peut avoir un impact sur la capacité à effectuer un travail de haut niveau, a déclaré Beidel. Presque tout peut déclencher une anxiété. Après la fusillade dans la discothèque Pulse à Orlando, où 49 personnes ont été tuées et 53 blessées, de nombreux répondants ont déclaré que l'un de leurs souvenirs les plus difficiles était la sonnerie de téléphones portables sur des corps dans le silence sombre de la boîte de nuit. Des années plus tard, certains réagissent encore lorsqu'ils entendent un téléphone portable sonner.

Beidel a déclaré que les officiers risquaient davantage d'être submergés par des événements ayant un lien avec leur vie personnelle, comme réagir à la mort d'un enfant d'un âge similaire à celui de l'un des leurs.

La prise de vue par impulsion de 2016 a changé le mode de fonctionnement de UCF RESTORES. Avant l'incident, l'établissement traitait principalement avec des anciens combattants. Mais maintenant que les tirs de masse deviennent plus fréquents, il a ouvert ses portes gratuitement et financé par l’État, aux forces de l’ordre, aux pompiers et aux civils qui ont besoin d’aide. Beidel a déclaré qu'au cours des trois dernières années, le laboratoire avait traité près de 250 premiers répondants.

Le programme utilise une thérapie appelée exposition pour aider les personnes à faire face à des situations et déclenche des réactions que leur cerveau leur a conditionnées à considérer comme dangereuses. Après trois semaines de soins intensifs, trois premiers répondants sur quatre ne répondent plus aux critères de diagnostic du SSPT, a déclaré Beidel.

Elle espère que les premiers intervenants pourront apprendre à accepter que leurs sentiments sont des réactions humaines normales à un traumatisme, et non une affliction invalidante incurable dont ils devraient avoir honte.

"Je ne veux pas que des robots me protègent", a déclaré Beidel. «Je veux des gens avec des cœurs, qui vont réagir avec des cœurs. Aucune personne qui a du cœur ne peut voir ce que nos premiers répondants voient et s’attend à ce que cela ne les affecte pas. »

L’objectif des experts en santé mentale est triple: apprendre aux premiers intervenants à reconnaître les problèmes, à éliminer la stigmatisation associée à ces problèmes et à aider les gens à y faire face. Le service de police de Miami-Dade semble être en avance sur ces questions, en partie parce que les policiers ont eux-mêmes eu affaire à un nombre considérable de personnes atteintes de maladie mentale dans la rue.

Depuis 2003, Habsi Kaba enseigne un cours destiné à aider les officiers à mieux reconnaître et gérer ces rencontres difficiles. Mais au fil du temps, les élèves ont appris à la police à parler de sa propre santé mentale et de ce qu’elle était susceptible de vivre. Kaba estime avoir organisé des sessions de formation pour plus de 7 000 officiers.

«Personne ne les aidait. La classe est devenue la plate-forme », a déclaré Kaba. «Nous le présentons alors que nous allons parler des personnes atteintes de maladie mentale et qu’ils ne savent pas grand-chose, ils commencent à se rendre compte que nous parlons aussi d’eux. Nous parlons de tous les êtres humains – il n'y a pas de différence. "

À la fin de chaque cours, «sans faute», a déclaré Kaba, certains officiers ont demandé à parler. Kaba a déclaré qu'il avait fallu des années pour que les policiers apprennent à lui faire confiance, mais qu'elle recevait désormais des appels réguliers de la police envisageant une forme de traitement ou de thérapie.

Ses clients l'ont surnommée «la hotline».

"Ce que j'essaie de faire, c'est de supprimer toutes les barrières dans leur tête pour demander de l'aide", a déclaré Kaba. «C’est comme une blessure physique. Si je saigne, je dois arrêter le saignement. Ce que j’essaie d’enseigner aux officiers, c’est que cela ne fera qu’empirer.

Barosela, qui dirige l’unité des services psychologiques du département, dit que de nombreux officiers s’inquiètent des conséquences sur leur carrière. Afin de préserver l'anonymat, les bureaux de services psychologiques sont situés hors site et les visites sont strictement confidentielles. Les superviseurs ne sont pas informés et aucune information personnelle n'est partagée. Même les rendez-vous sont échelonnés pour éviter que les patients ne se rencontrent.

Barosela, qui travaille dans l'unité depuis plus de dix ans et a accompagné les personnes qu'elle a aidées à soigner, explique qu'elle répond également aux appels à toute heure du jour.

«Si il est 3 heures du matin et que je suis assis avec une arme à feu sur la tête, je peux l’appeler et elle répondra», a déclaré un officier, qui a demandé de l’aide à Barosela. "Je sais que je peux l'appeler."

Les services psychologiques fournissent un soutien pour les cas de toxicomanie, le deuil, les relations interpersonnelles, le débriefing en cas de crise et les interventions après traumatisme post-tir. Les autres services de police de Miami-Dade peuvent et demandent à utiliser ses services.

Néanmoins, en dehors du sud de la Floride, de nombreux départements disposant de budgets plus modestes risquent de ne pas disposer des ressources nécessaires pour répondre aux besoins des premiers intervenants.

Geoff Bichler, un avocat spécialisé dans les actions en justice des premiers intervenants, a déclaré qu’il n’y avait pas assez d’options pour de nombreux officiers de police et pompiers. La question est également de savoir combien de personnes seront disposées à faire un pas en avant en vertu de la nouvelle loi sur les demandes d’indemnisation des travailleurs, car il faut reconnaître ouvertement les problèmes, ce qui reste un obstacle majeur pour de nombreux officiers de police.

"La plupart des agences exigent des personnes qu'elles se manifestent et cherchent de l'aide avant de la proposer", a-t-il déclaré. «Je pense que c'est une approche régressive et malheureuse. Nous avons encore un très long chemin à parcourir. "

Sur les forces de Miami et de Miami Beach, les officiers en difficulté peuvent demander de l'aide à des camarades officiers – des équipes de soutien par les pairs qui écoutent les problèmes et peuvent diriger les policiers vers une aide extérieure.

Depuis 2016, le département de Miami Beach a mis en place un groupe de soutien de 24 heures.

"Lorsque vous avez une équipe de pairs composée d'officiers, les gens peuvent sentir que vous comprenez, vous comprenez le stress, ce que vous vivez au travail", a déclaré la lieutenant Elise Spina Taylor, de Miami Beach, psychologue agréée.

Les personnes sélectionnées comme partenaires bénévoles suivent un cours de 40 heures sur la reconnaissance des problèmes de santé mentale. Lors d'incidents critiques, comme lors d'une fusillade impliquant un officier ou du décès d'un enfant, des volontaires se présenteront sur les lieux en remettant souvent une brochure expliquant les symptômes et les ressources disponibles.

"Je ne peux pas forcer quelqu'un à obtenir de l'aide", a déclaré Spina Taylor. "Mais au moins, je peux leur dire que de l'aide est disponible."

Elle a déclaré que le scepticisme s'érodait et que son département comptait en moyenne entre 50 et 100 heures de temps de support par mois.

«Nous comprenons que notre travail consiste à aider la communauté», a déclaré Spina Taylor à propos du département de police. «Mais si vous ne vous sentez pas bien physiquement et mentalement, vous pouvez uniquement aider les autres. Parfois, nous ne nous aidons pas.

Le travail psychologique du travail policier commence à attirer de plus en plus d'attention, même s'il est tardif. Les hauts responsables de l'application de la loi se sont réunis à Chicago plus tôt cette semaine pour discuter du taux de suicide chez les policiers dans le pays. Jusqu'à présent cette année, 188 officiers se sont suicidés, soit plus du double du nombre de personnes tuées dans l'exercice de leurs fonctions. Rien qu’à New York, le nombre était de 10 à la fin octobre.

La police de Miami-Dade, l’une des plus importantes forces de la côte est avec près de 3 000 agents assermentés, ne s’est pas suicidée depuis plus de cinq ans. Le directeur de la police, Juan Perez, a déclaré que les raisons étaient difficiles à quantifier, mais il aimait penser que c’était en partie dû aux "interventions robustes" du département. Il pense également que les interactions du département dans la communauté jouent un rôle. Il signale des manifestations qui ont éclaté dans tout le pays en 2016 après qu'un tireur d'élite ait tué cinq officiers de police de Dallas et en a blessé neuf autres. Les manifestations étaient au minimum à Miami-Dade.

«À New York, la police est ridiculisée. Il y a des manifestations et des manifestations. Ils subissent des problèmes supplémentaires que nous ne connaissons pas », a déclaré Perez. «Notre relation avec la communauté ici est différente. C’est peut-être parce que nous sommes plus un melting-pot. "

Malgré tout, même si le travail peut être pénible, il reste difficile pour certaines personnes de demander de l'aide.

Cet officier jadis très chanceux, qui s’est enrôlé dans la force à 21 ans, se souvient très bien de l’effondrement du travail qui s’était abattu sur lui un jour de repos alors qu’il était dans sa voiture dix ans plus tard. Il se sentit soudainement sur le point de perdre connaissance et se précipita à l'hôpital en pensant qu'il s'agissait d'une crise cardiaque.

Le médecin lui a dit que c'était l'inquiétude.

Il s'est rendu compte qu'il s'était épuisé, qu'il travaillait de longues heures de minuit tout en essayant de passer du temps avec ses enfants pendant la journée. Comme son collègue et de nombreuses personnes stressées, il a commencé à se soigner après quelques années au travail. D'abord, c'était quelques bières. Il est passé à une bouteille de whisky. Il s'en prendrait à sa femme et à ses enfants pour des choses mineures, une fois en jetant un grille-pain contre un mur. Il a bu toute sa carrière.

Deux ans avant de prendre sa retraite, le policier a déclaré avoir reçu un appel concernant un homme de Cutler Ridge qui consommait beaucoup d'héroïne synthétique et qui lui avait versé une casserole de graisse chaude sur la tête. Lorsque l'officier et son partenaire ont atteint l'homme, il s'est cogné la gorge avec un éclat de verre de 10 pouces, le corps recouvert de sang. L’homme a laissé tomber la vitre et s’est dirigé vers les policiers en criant: «tuez-moi mère, tuez-moi.

Au début, il a pris son arme, mais, comme il n'était pas armé, il l'a jeté au sol. Le sang a imbibé son uniforme et s’est infiltré dans les chaussures de l’agent, glissant entre ses orteils. Il devrait attendre des semaines avant d'apprendre que l'homme ne souffrait d'aucune maladie transmissible.

Quand il est rentré chez lui par la suite, il n’a pas pensé à ce qui s’est passé. Il était plus préoccupé par la recherche de nouvelles chaussures afin de pouvoir retourner au travail le lendemain. Ce ne serait que plus tard qu'il se rendrait compte de l'impact que cela avait eu sur lui – il rejouerait le moment où l'homme ensanglanté le rejoindrait encore et encore la nuit.

Il a dit à sa femme ce qui s'était passé et ils sont tous les deux tombés en panne. L'officier a déclaré que c'était la première fois qu'il s'ouvrait à propos du fardeau que le travail lui causait.

«C’est presque comme si tout ce que j’avais vu jusqu’alors, comme un boom, le voilà, ça a tout simplement explosé. J'avais juste une énorme émotion », a-t-il déclaré.

Il a depuis pris sa retraite, espérant que cela l’apaiserait. Au lieu de cela, ses problèmes ont empiré. Même à la maison, il mange le dos contre le mur, créant ainsi de meilleures lignes de vision pour se protéger si quelqu'un se présente à lui ou à sa famille. Il est assis dans la dernière rangée de gradins lors des matchs de volley-ball de sa fille pour offrir une meilleure vue sur les environs. Il se réveille encore tout à coup, le cœur battant.

«J'aimerais avoir de l'aide», a-t-il déclaré. "Mais je ne sais pas par où commencer."