VA nuit aux soins de santé mentale pour les anciens combattants au son

SMITHFIELD, R.I. – Depuis son petit bureau à la maison, l'ancien lieutenant-colonel Ted Blickwedel mène une mission autoproclamée: attirer l'attention sur ce qu'il prétend être un problème grave à l'intérieur d'un lieu peu connu Département des Anciens Combattants programme qui fournit des soins de santé mentale gratuits pour combattre les anciens combattants.

De 2009 à sa retraite l’année dernière, Blickwedel, ancien officier de la logistique du Corps des Marines, a travaillé comme conseiller et thérapeute dans un centre de VA situé à Rhode Island, appelé "Centre vétérinaire."

Cette installation est l’un des 300 que VA exploite aux États-Unis par l’intermédiaire de son "Centres Vétérinaires" programme. Le programme comprend 80 centres vétérinaires mobiles, 20 "stations éloignées" et près de 1 000 points d'accès communautaires.

Le programme a commencé après la guerre du Vietnam en tant que service de conseil en réajustement. Son objectif était et est d'aider les anciens combattants à se "réajuster" à la vie civile chez eux après leur retour de déploiement.

Pour en savoir plus sur cette histoire, regardez Courtney Kube ce soir sur NBC Nightly News

Les centres offrent une "thérapie par la conversation" cognitivo-comportementale et organisent des activités et événements sociaux conçus pour faire sortir les vétérinaires de la maison et les mettre en relation avec d'autres vétérinaires. Tous les services sont gratuits.

Blickwedel, lui-même un combat vétéran, a déclaré qu'il avait obtenu une maîtrise en travail social afin d'aider les anciens combattants en tant que thérapeute. Il a confié à NBC News qu’il trouvait que travailler dans un centre vétérinaire était une "expérience merveilleuse".

"Nous avons assisté à d'énormes changements chez les anciens combattants. Certains d'entre eux, leur vie a complètement fait 180", a déclaré Blickwedel. "J'ai personnellement entendu des anciens combattants me dire que je leur ai sauvé la vie. Je leur ai permis de faire la différence."

Le lieutenant-colonel Ted Blickwedel travaille devant son ordinateur dans son bureau à la maison à Rhode Island.NBC News

Mais Blickwedel a quitté son poste après avoir déclaré que la direction avait augmenté la charge de travail des conseillers en exigeant plus de visites de conseil à un niveau gênant la qualité des soins qu'ils pouvaient fournir à leurs clients. Les efforts déployés par l'AV pour que ses conseillers voient plus de clients chaque semaine sont un autre signe du système de santé d'un ancien combattant qui a du mal à faire face à une demande accrue de services pour des millions d'anciens combattants.

Besoin d'aide

Les données gouvernementales montrent une demande croissante de traitement de la santé mentale par les anciens combattants. En 2011, plus de 1,3 million d'anciens combattants ont reçu un traitement spécialisé en santé mentale de la part de l'AV. Six ans plus tard, le nombre annuel était 400 000 plus élevé.

Selon la VA, ses centres vétérinaires comptaient 307 737 clients uniques au cours de l'exercice 2019, soit une augmentation de 3% par rapport à l'exercice 2018 et de 1 890 853 visites au cours de l'exercice 2019, une diminution de 1,5% par rapport à l'exercice 2018.

En 2015, un rapport d'évaluation interne préparé par un groupe de bénévoles composé de dirigeants et de conseillers de centres vétérinaires analysait la charge de travail liée à la "capacité clinique" des centres vétérinaires et révélait que "beaucoup de nos centres vétérinaires ont dépassé leur capacité réelle."

Le rapport, obtenu par NBC News, recommandait que les normes de productivité des conseillers soient fixées à 18 visites (heures cliniques) de clients par semaine de travail, soit deux visites de moins que la norme de 20 visites par semaine à cette époque.

Centre vétérinaire Providence du ministère des Anciens Combattants à Warwick, Rhode Island.NBC News

Selon un employé de VA qui connaissait le rapport et ses conclusions, la direction nationale du Vet Center avait ignoré le rapport et ses conclusions. "C'était mort à l'arrivée", a déclaré la source, s'exprimant sous le couvert de l'anonymat, car ses conclusions ne permettent pas une augmentation du nombre de visites minimales.

Au lieu de cela, un an plus tard, la VA a considérablement augmenté le nombre de visites requises.

En mars 2016, un responsable de la VA a adressé une note de service à tous les directeurs de centres vétérinaires, les informant des nouvelles normes de productivité et de performance des conseillers. et en fixant des "attentes minimales" quant au nombre de séances de conseil qu'ils ont à mener chaque semaine.

La note de service précisait que les conseillers devaient recevoir au minimum 30 visites de conseil par réajustement chaque semaine – six par jour, sur la base d'une semaine de travail de cinq jours. Ce nombre représente une augmentation de 50% par rapport aux prévisions précédentes de 20 par semaine.

Lorsque Blickwedel a appris l'existence du nouvel objectif minimum, il a estimé qu'il était trop élevé et que cela créerait un dilemme éthique pour les conseillers.

"Le dilemme est de choisir entre" Je vais faire ce que je dois faire pour respecter ces paramètres "ou faire ce qu'il y a de mieux pour les vétérans", a-t-il déclaré.

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Après avoir fait part de ses préoccupations à ses responsables locaux et régionaux, Blickwedel a écrit un email Mike Fisher, qui dirige le programme Vet Center en tant que conseiller principal en réadaptation pour le VA. C'est Fisher qui avait commandé le rapport de 2015 qui recommandait de réduire le nombre de visites de clients.

Blickwedel a déclaré à Fisher que les nouveaux minimums plus élevés l'avaient décidé à prendre sa retraite plus tôt.

"La bureaucratie a dégradé la capacité des cliniciens à s'acquitter correctement de leurs tâches en tant que conseillers et thérapeutes", a écrit Blickwedel. "En fin de compte, les anciens combattants souffrent parce qu'ils ne peuvent pas recevoir les meilleurs soins qu'ils méritent dans ces circonstances."

Il a envoyé ses directeurs et collègues locaux et autres.

Après une semaine sans réponse, Blickwedel a envoyé le courrier électronique aux 1 300 conseillers du VA Vet Center et à leurs responsables, les encourageant à "exprimer leurs préoccupations et à proposer des solutions constructives".

Fisher a répondu à tous à cet email, remerciant Blickwedel pour son message.

"Vous soulevez un point important dans la mesure où nous devons tous trouver plus de moyens de nous parler, de soulever et de discuter des problèmes et, plus important encore, de trouver des solutions", a-t-il écrit.

Fisher a écrit que "cette conversation doit continuer", mais a invité le personnel du Vet Center à le faire par le biais de soumissions à un site Web VA et non par courrier électronique.

Blickwedel n'était pas satisfait de la réponse et a formulé des critiques plus vives dans un second courrier électronique de masse.

"Quiconque élabore ces normes de production est sérieusement déconnecté de ce qui se passe sur le terrain et des conséquences négatives pour ceux d'entre nous qui effectuons le travail thérapeutique quotidien", a-t-il écrit.

"J'encourage fortement tout le monde à prendre la parole et à répondre" à tous "avec vos commentaires pour que votre voix soit entendue."

Trois jours plus tard, Blickwedel a déclaré que VA avait coupé l'accès à son ordinateur. Mais avant cela, Blickwedel a déclaré qu'il avait reçu des commentaires favorables de la part des conseillers des centres vétérinaires de tout le pays.

Il a montré à NBC News les courriels de 57 conseillers, de 45 centres vétérinaires situés dans 25 États.

"J'étais bouleversé en lisant les réponses," dit-il, "disant exactement la même chose que ce que je disais:" Merci d'avoir pris la parole. Ce sont des choses qui devaient être dites, mais nous avions peur de dire des choses comme vous. à cause de ce que nous avons vu avec des représailles de la direction. "

Dans les courriels que Blickwedel a montrés à NBC News, des conseillers ont associé le minimum le plus élevé à un changement plus général de la culture du programme du centre vétérinaire.

"Il y a eu un changement évident vers un modèle commercial qui n'est pas propice à des soins optimaux", a déclaré l'un d'eux.

"Nos dirigeants se sont impitoyablement fixés sur les chiffres de la productivité, utilisant la peur et l'intimidation pour forcer le respect des règles", a déclaré un autre.

NBC News a parlé des préoccupations de Blickwedel aux employés actuels et anciens de VA – la plupart, mais pas tous, par le biais de références de Blickwedel. Presque tous sont d'accord avec Blickwedel et déclarent que les problèmes persistent.

Un responsable du centre vétérinaire et un conseiller actuel, qui ont requis l'anonymat, ont toutefois déclaré que les normes étaient et sont raisonnables. Le fonctionnaire a suggéré que tout mécontentement reflète une gestion locale médiocre dans des centres vétérinaires spécifiques.

Fisher dirige le programme Vet Center depuis 2016, selon sa biographie officielle de VA. Ancien combattant, il a servi dans l'infanterie de la Garde nationale de Pennsylvanie et a été déployé en Irak en 2005.

Dans une interview au siège de VA à Washington, Fisher a reconnu les préoccupations des conseillers concernant les normes, mais a déclaré que les préoccupations de Blickwedel étaient exagérées et ne reflétaient pas les vues de la plupart.

"Au début," dit Fisher, "la première question était: D'où cela vient-il? Pourquoi faisons-nous cela? Que signifient les chiffres? Et je pense qu'après avoir expliqué cela … je me sentais comme si, d'accord, je comprends cela. Cela a du sens. Lorsque nous avons commencé l'entraînement de cette année cet été, ces questions ne se posaient pas. "

Fisher a nié que le document de 2016, envoyé avant de commencer à gérer le programme, établisse en réalité une norme minimale de 30 visites pour tous les conseillers.

"Ce document devait parler d'objectifs", a-t-il déclaré. "Ce ne sont pas les normes de performance réelles."

Dans un courriel en réponse à une demande de NBC News, l'attachée de presse de la VA, Christina Mandreucci, a déclaré que l'objectif était de 30 visites par semaine, mais que 25 visites constituent l'exigence réelle. La VA, a-t-elle écrit, "demande aux conseillers RCS de viser 30 visites par 40 heures comme exceptionnelles et considère que les conseillers réussissent pleinement s'ils atteignent 85% de cet objectif (25 visites)".

Mandreucci a déclaré qu'en 2019, les conseillers du Vet Center ont effectué en moyenne 34,5 visites par semaine aux clients.

Fisher a déclaré que les normes de performance d'un individu sont écrites dans un plan de performance que chaque conseiller signe. Il a défendu l’idée de fixer des normes de productivité pour les conseillers.

"Cela consistait en grande partie à nous assurer que, en tant qu'organisation, nous étions cohérents dans tout le pays et que nous fournissions réellement les bons services au sein d'une communauté, le bon équilibre", a déclaré Fisher. . "Et aussi de voir comment nous pouvons nous assurer que nous élargissons l'accès aux soins ou si nous cherchons à faire venir plus d'anciens combattants et de membres des services pour recevoir des services."

Michael Fisher, conseiller principal en réadaptation, Département américain des anciens combattants, Administration de la santé des anciens combattants, le 20 septembre 2019 au siège de la VA à Washington, D.C.NBC News

Fisher a déclaré que la plupart des conseillers des centres vétérinaires – 77% – respectaient leurs normes et que près de la moitié les "dépassaient de loin". Il a reconnu que plusieurs facteurs exerçaient une pression supplémentaire sur le système des centres vétérinaires, notamment une charge de travail croissante, à mesure que le programme rejoignait les anciens combattants et une pénurie nationale de cliniciens, notamment de psychologues et de travailleurs sociaux.

Mandreucci a déclaré à NBC News que 81% des normes de rendement des conseillers «prévoient 25 visites sur 40 heures travaillées. Les autres sont des professionnels de l'unité de négociation dont les normes de rendement n'ont pas pu être actualisées pour inclure une attente de visite. erreur avec la notification syndicale que nous travaillons à corriger ".

Blickwedel a déclaré qu'une semaine après que VA eut coupé l'accès à son ordinateur, il avait décidé de partir en congé prolongé. Il a officiellement pris sa retraite de VA trois mois après cela, le 28 avril 2018, trois ans plus tôt que prévu.

Il a ensuite déposé des plaintes au sujet des normes et du traitement réservé par le VA au Bureau de l'inspecteur général du VA, au Bureau du conseil spécial des États-Unis et au Bureau de règlement des plaintes en matière de discrimination à l'emploi du VA. Blickwedel a fourni à NBC News des documents montrant que les trois entités ont examiné ses allégations et rejeté ses plaintes.

Toutefois, la lettre de février du bureau de l'AV sur l'arbitrage des plaintes en matière de discrimination, rejetant la plainte pour discrimination fondée sur l'égalité de l'emploi de Blickwedel, renforçait également l'argument selon lequel 30 séances de conseil étaient réellement une norme réelle, et pas seulement un "objectif", et que les conseillers estimaient qu'il en était ainsi. trop haut.

Des conseillers de "réadaptation" du centre vétérinaire VA rencontrent des clients anciens combattants lors d'une séance de groupe au centre vétérinaire de Spokane du département américain des Anciens Combattants à Spokane, Washington, le 27 août 2018.NBC News

"Le dossier indique qu'en mars 2016, le nombre de visites cliniques obligatoires pour tous les conseillers RCS a été porté à 30 visites par semaine de 40 heures. Vous et de nombreux conseillers RCS, qui ont tous été soumis aux normes renforcées, estimiez que la norme était trop difficile à accomplir. "

Blickwedel a maintenant pris ses préoccupations au Congrès. À la demande de deux sénateurs, il s’est approché, Jack Reed, D-R.I., Et Jon Tester, D-Mont., Le Government Accountability Office (GAO) enquête actuellement sur l’impact des normes sur les conseillers des centres vétérinaires et sur les soins qu’ils prennent pour les anciens combattants.

Pendant ce temps, Blickwedel continue de parler. Il se dit convaincu que les anciens combattants du pays méritent mieux.

"Ils ont donné leur vie … pour ce pays, nos libertés", a-t-il déclaré, la voix étranglée par l'émotion. "(V) les eterans ne reçoivent pas potentiellement les meilleurs soins possible, car les conseillers doivent s'inquiéter de ces métriques, c'est dommage. Ce n'est tout simplement pas correct. Et, fondamentalement, il doit changer."