Comment atténuer les effets des catastrophes sur la santé mentale

Justin Thompson marche sur une digue de sacs de sable alors qu'il porte un seau d'eau pour amorcer une pompe et tente de drainer l'eau autour de la maison de son oncle au sud de Fargo, le 29 mars 2009. Les experts disent que prendre des mesures pratiques, même petites, avant ou lors d'une catastrophe a des avantages psychologiques. Eric Miller / Reuters

Alors que les changements climatiques aggravent les catastrophes, les chercheurs disent que nous pouvons nous préparer en nous informant, en faisant du bénévolat et en restant socialement liés.

La rivière Rouge se dirige vers le nord, le long de la frontière entre le Dakota du Nord et le Minnesota, avant de se déverser dans le lac Winnipeg au Manitoba, au Canada. Son eau coule lentement dans un lit de lac glaciaire vieux de 10 000 ans, sur l’un des terrains les plus plats des États-Unis. Comme elle est orientée vers le nord, elle est parfois bloquée par des embâcles, ce qui fait que la rivière sujettes aux inondations.

En mars 2009, une telle inondation a menacé la ville de Fargo. Les résidents ont regardé pendant une semaine le service météorologique national constamment mettre à jour ses prévisions, ainsi que les prévisions concernant la crête de la rivière. À l’époque, le directeur médical du département de la santé et des services sociaux de l’État était le psychiatre Andy McLean, qui vivait également dans la ville. «J'essayais de protéger ma maison et de protéger la communauté», dit-il.

La direction de Fargo a préparé des sacs de sable, dirigé la construction de barricades et planifié les évacuations. Mais McLean avait aussi un rôle clé. «Chaque jour, j'étais le psychiatre à la table et parlais de la santé mentale de la communauté et des individus», dit-il.

C’est une des raisons pour lesquelles, malgré des inondations record, la ville a pu échapper à des conséquences majeures: non seulement en raison de ses infrastructures et de ses aménagements physiques, mais également en raison de sa préparation sociale et psychologique.

Alors que le changement climatique rend les catastrophes naturelles plus communes et plus extrêmes, les villes et les communautés s'efforcent d'améliorer leur résilience, leur capacité à résister aux catastrophes et à rebondir rapidement lorsqu'elles se produisent. Mais les catastrophes ne causent pas que des dégâts physiques; ils peuvent également laisser les communautés aux prises avec des difficultés mentales et émotionnelles. Gerald Galloway, professeur d’ingénierie civile et environnementale au Centre for Disaster Resilience de l’Université du Maryland, a déclaré que travailler pour consolider les structures physiques ne résout en partie le problème. "Si une communauté ne peut pas être autonome sur le plan psychologique, tout le travail pour avoir des bâtiments plus solides ne vous mènera nulle part."

Traumatisme post-catastrophe

Les recherches sur les communautés touchées par des catastrophes naturelles montrent qu’elles entraînent souvent des pics de problèmes de santé mentale, en particulier pour les personnes qui subissent les conséquences les plus négatives de la catastrophe ou qui sont déjà vulnérables d’une autre manière. «C’est une erreur que de se concentrer uniquement sur le désastre lui-même», déclare Susan Clayton, professeure de psychologie etudie le changement climatique et le bien-être psychologique au College of Wooster, dans l’Ohio.

Des études effectuées à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina ont montré que les taux de problèmes de santé mentale tels que l'anxiété, la dépression et le trouble de stress post-traumatique (TSPT) augmentaient au lendemain de la tempête. Ces résultats ont été repris dans les recherches sur la façon dont les gens ont réagi dans les semaines, les mois et les années qui ont suivi d'autres catastrophes majeures de la dernière décennie. Une enquête sur près de 700 personnes touchées par l’ouragan dans la région de New York, Sandy a découvert que 33% d’entre elles souffraient probablement de dépression, 46% d’anxiété et 21% d’ESPT. Données préliminaires sur les personnes touchées par l'ouragan Harvey à Houston a également constaté des taux élevés de symptômes de santé mentale.

Les personnes ayant des problèmes de santé mentale préexistants, d’autres problèmes de santé et les personnes proches du centre des dommages sont les suivantes: plus à risque pour développer des problèmes de santé mentale, comme le sont les aînés, qui sont deux fois plus susceptibles de présenter des symptômes d’ESPT que les adultes plus jeunes. Mais les enfants sont particulièrement touchés par les catastrophes: dans un ensemble d'enfants Les personnes évacuées pendant l'ouragan Katrina, par exemple, présentaient des symptômes de santé mentale et plus de 30% présentaient un TSPT ou une dépression cliniquement significative. Enfants touchés par feux de brousse En Australie, les progrès scolaires au cours des prochaines années ont été moins bons que ceux qui n’ont pas été touchés, selon une étude portant sur près de 25 000 enfants.

Clayton fait remarquer que beaucoup de gens iront bien après une catastrophe, «même s'ils vivent un événement traumatisant». Et pour certaines personnes, vivre une catastrophe peut même stimuler ce qu'on appelle la croissance post-traumatique: les individus et les communautés en sortent plus forts, mentalement et émotionnellement, qu'avant.

Sonny Patel, boursier NIH Fogarty Global Health à l'Université de Harvard, a pour objectif de prendre des mesures pour atténuer certains des dommages potentiels et aider un plus grand nombre de personnes à faire l'expérience d'une stimulation à long terme. «Comment construisons-nous des communautés pour éviter certaines de ces conséquences? Nous savons que ces catastrophes ont un impact psychologique important: nous voulons trouver des moyens de créer une résilience pour en prévenir une partie. "

Construire des communautés résilientes

Avant le déluge de 2009, l'équipe du Dakota du Nord avait organisé son travail autour de quelques principes de résilience des communautés. Il a structuré ses messages dans le but de communiquer un «réalisme plein d’espoir»: reconnaître qu’il y avait un danger, tout en insistant sur la confiance dans les préparatifs. Cela a contribué à renforcer la confiance du public dans les groupes de citoyens prenant des décisions. «Il est essentiel de veiller aux meilleurs intérêts de la communauté (pour gagner la confiance du public)», a déclaré McLean.

Des briefings télévisés quotidiens tenaient les citoyens au courant des préparatifs et des professionnels en santé du comportement comme McLean donnaient des conseils lors de ces briefings sur la manière dont les gens pouvaient se préparer émotionnellement. Les citoyens ont été impliqués dans les efforts d'atténuation en remplissant des sacs de sable, ce qui leur a permis «d'agir avec un but»: une étude menée après l'inondation a montré que les personnes qui faisaient du bénévolat avaient moins de facteurs de risque de suicide, car cela donnait aux résidents le sentiment d’appartenir à leur communauté et leur imposait un fardeau moins lourd.

Les organisations Fargo, y compris les organismes à but non lucratif, les écoles et les groupes religieux, ont également œuvré au renforcement des liens entre les citoyens, les dirigeants et les groupes d’intervention en cas de catastrophe. La connectivité intercommunautaire est un élément essentiel de la résilience, dit McLean. «L'un des facteurs les plus protecteurs est le lien social, tant pour les individus que pour les communautés. Lorsque les gens se sentent isolés, il est très important d’avoir plus de problèmes psychologiques à l’avenir. » Dans la recherche Le soutien social vient en tête de liste des caractéristiques des personnes résilientes – les personnes qui entrent dans cette catégorie tendent à avoir de nombreuses personnes dans leur vie avec lesquelles elles interagissent régulièrement, et qui fournissent réconfort et conseils, ce qui les protège du stress accablant. «Avoir un réseau social fort et positif est l’une des meilleures choses que vous puissiez faire», déclare Clayton.

Les individus et les familles résilients, à leur tour, aideront probablement à renforcer les communautés résilientes, qui fournissent les réseaux sociaux qui à leur tour encouragent la résilience individuelle, dit McLean.

Selon Clayton, prendre des mesures concrètes pour se préparer aux catastrophes présente des avantages psychologiques pour les individus. «En vous informant, vous vous sentez un peu moins submergé. Avoir une idée concrète des impacts que vous pourriez voir dans votre région a également une incidence. "

Amy Ellwein (à gauche), technicienne vétérinaire agréée, vérifie un chat en peluche tenu par Leah Nicholas, une étudiante en médecine vétérinaire de la North Dakota State University. Au cours de l'inondation de 2009 à Fargo, des volontaires, dont des chevaux, des mules et des cochons à ventre fourré, ont surveillé les animaux domestiques jusqu'à ce que leurs propriétaires puissent les prendre à nouveau en charge. (Allen Fredrickson / Reuters)

L’avant-poste américain de l’organisation, Save the Children, gère un programme appelé Prep Rally qui aide à renforcer la résilience des enfants en leur expliquant ce que cela pourrait être de vivre une catastrophe quelconque. «Cela s’inspire de nombreuses recherches sur les expériences négatives vécues dans l’enfance», explique Sarah Thompson, directrice des urgences aux États-Unis au sein de l’organisation. «Nous donnons aux enfants une compréhension de base de ce qui pourrait se produire, ainsi que des lieux et des personnes sûrs. Même sans en connaître tous les détails, cela les aide à se sentir plus en contrôle. Cela les aide à se sentir en sécurité.

Le programme leur apprend à reconnaître les risques auxquels ils peuvent faire face dans leur communauté, ainsi que des compétences pratiques, comme savoir comment parler à leurs familles des plans d'évacuation et de ce qui devrait figurer dans une trousse d'urgence. En travaillant avec des enfants, le programme rejoint également toute la famille, explique Thompson. "Les enfants sont de grands porteurs de messages."

L'un des principaux défis à relever pour créer une communauté résiliente consiste à s'assurer que les efforts sont répartis équitablement. «Les personnes en situation de pauvreté ou celles qui sont plus isolées sont plus exposées aux dommages psychologiques», a déclaré McLean. Personnes de statut socioéconomique inférieur sont déjà moins susceptibles de se préparer avant une catastrophe, sont moins susceptibles ou incapables de réagir aux communications d'urgence et risquent davantage de subir les conséquences majeures d'une catastrophe. Travailler en étroite collaboration avec les services de soutien destinés aux groupes vulnérables et les diriger est donc un élément important du travail de résilience.

De nombreuses organisations intègrent la santé mentale à leurs discussions sur les interventions en cas de catastrophe: l'American Psychological Association gère un réseau d'intervention en cas de catastrophe en partenariat avec la Croix-Rouge américaine, qui mobilise des psychologues pour aider les victimes et les premiers intervenants après une catastrophe. De plus, les communautés victimes d'une catastrophe déclarée par le président peuvent obtenir un financement de l'Agence fédérale de gestion des urgences (FEMA) pour offrir des services de santé mentale.

Dans quelques endroits, la santé mentale est considérée comme un élément de la préparation aux catastrophes: en Caroline du Nord, par exemple, le ministère de la Santé et des Services sociaux envisage de: mesure la santé sociale et émotionnelle des enfants dans le cadre de son plan stratégique, qui sera intégré aux préparatifs des futures catastrophes. Selon M. Patel, les discussions préventives sont moins courantes et, si le nombre de priorités est faible, le financement peut être limité. «Ce n’est pas la première chose à laquelle les gens pensent, dit-il. "Mais cela s’est amélioré, et cela attire l’attention."

Alors que le climat continue de changer, la recherche sur les facteurs qui contribuent à la résilience – et les facteurs qui l’empêchent – deviendra encore plus critique. On ne sait toujours pas comment l’anxiété liée aux événements climatiques pourrait affecter le rétablissement émotionnel après une catastrophe, ni comment l’attachement des gens à un endroit donné pourrait fausser leur réaction, explique Clayton. Ces efforts sont en cours, sous la houlette de chercheurs disposant de l'infrastructure nécessaire pour collecter des données immédiatement après une tempête, comme des équipes du Baylor College of Medicine de Houston. commencé sur des projets après l'ouragan Harvey.

Après les inondations de 2009, McLean a aidé à créer un groupe axé sur le renforcement de la résilience dans le Dakota du Nord. Il a été assez actif pendant quelques années, a-t-il dit, puis son travail a diminué progressivement. Mais au printemps dernier, on craignait une autre inondation et les conversations ont pu reprendre rapidement – y compris la santé mentale. «Nous sommes prêts», dit McLean. "Nous avons eu assez de pratique pour pouvoir être."

A propos de l'auteur