Les agriculteurs américains demandent de l'aide pour leur santé mentale face à

Randy Roecker venait de terminer la construction d'une nouvelle étable à la fine pointe de la technologie sur la ferme de sa famille lorsque la Grande Récession a frappé.

Cette installation faisait partie de ses efforts pour agrandir la ferme de Loganville, dans le Wisconsin, créée par son grand-père dans les années 1930, avec 20 à 30 vaches. Roecker a observé que l'exploitation avait atteint 50 vaches lorsqu'il avait terminé ses études secondaires en 1982 et que l'étable à lait faisait partie de son plan visant à introduire la prochaine génération d'agriculteurs après lui.

À la fin de la nouvelle étable de Roecker en 2006, il traitait 300 vaches.

Puis vint la récession.

"Ce n'était qu'un gâchis", a déclaré Roecker. "Je suis coincé dans ce projet de plusieurs millions de dollars et toute l'économie s'est effondrée."

Le ralentissement économique a plongé Roecker dans une dépression, car il craignait que la ferme qui avait persévéré pendant la Grande Dépression et la crise agricole des années 1980 ne survivent pas. Il a essayé la médication et la thérapie, bien qu'ils aient fourni peu de soulagement.

"Quand cela m'est arrivé, j'ai eu l'impression de laisser tomber tout le monde", a déclaré Roecker. "La chose la plus importante est que je perdais la ferme de mon grand-père qu'il a créée dans les années 1930. Vous ne pouvez pas vous en empêcher. Cette idée vous tient à cœur tout le temps."

Mais pour Roecker, le stress accablant ne se limitait pas à sa crainte que l'opération, vieille de 70 ans, ne se termine avec lui. Il avait également été sélectionné par le secrétaire à l’Agriculture, Mike Johanns, en 2006 pour un poste au Conseil national de la recherche et de la promotion des produits laitiers, renforçant ainsi son implication auprès des autres producteurs laitiers.

"Je suis cette personne bien connue dans l'industrie laitière et je suis sur le point de perdre ma ferme", a déclaré Roecker.

Tout en gagnant en notoriété sur le front national, il était également préoccupé par le fait que ses voisins chuchotaient dans sa ville de 300 habitants. Les préoccupations de Roecker à propos de ce que sa communauté savait et pensait lui pesaient lourdement. Il s'est rappelé s'être assis sur le parking de l'épicerie et avoir eu des attaques de panique.

"Je pensais que tout le monde parlait de moi où que j'aille, que j'étais un échec", se souvient-il.

La dépression de Roecker a commencé à se faire sentir en 2018, lorsque son voisin Leon Statz s'est tué. Il connaissait l'épouse de Statz, Brenda, depuis des décennies, la fréquentant quand ils étaient au lycée, et le suicide de Statz a frappé Roecker "comme un roc".

La tragédie a amené l'église de Roecker à organiser des réunions avec des agriculteurs pour discuter du stress et de la sensibilisation au suicide. Aujourd'hui, les rassemblements rassemblent habituellement entre 40 et 50 participants, certains venant des pays voisins, l'industrie agricole subissant le choc de la guerre commerciale du président Trump avec la Chine.

L'expérience de Roecker est révélatrice d'une tendance plus large chez les agriculteurs américains. Le taux de suicide dans les zones rurales est 45% plus élevé que dans les villes, selon les centres de contrôle et de prévention des maladies.

Les problèmes auxquels sont confrontés les agriculteurs, en particulier, sont uniques, laissant parfois toute la communauté de la santé mentale mal équipée pour répondre à leurs besoins.

"Cela tient en grande partie au fait que l'agriculture est une profession où presque tous les facteurs contribuant à votre succès et à votre échec sont hors de votre contrôle", a déclaré Jennifer Fahy, directrice de la communication de Farm Aid. "Ce sont les conditions météorologiques, les parasites et les maladies, la politique commerciale, les prix des produits de base et les embargos, toutes ces choses qui ont une incidence sur les prix."

De 2017 à 2018, Farm Aid, fondée par le chanteur Willie Nelson en 1985, a enregistré une augmentation de 109% du nombre d'appels au service d'assistance téléphonique en cas de crise, même si tous n'étaient pas liés à la santé mentale. L'année dernière, 56% des appels concernaient une aide en cas de crise, alors que 13% seulement concernaient des ressources destinées aux agriculteurs débutants.

Fahy craint que la longue guerre commerciale avec la Chine, qui a effectivement fermé le marché chinois aux agriculteurs américains, et que les conditions météorologiques et l'exemption accordées à l'administration Trump, octroyée à l'industrie pétrolière les dispensant de convertir de l'éthanol en gaz, aient poussé les agriculteurs au bord du gouffre pas vu depuis les années 1980.

Un plus grand nombre d'agriculteurs contractent des prêts d'exploitation et les dépôts de faillites agricoles ont augmenté de 13% entre juin 2018 et juin 2019, selon l'American Farm Bureau.

"Certes, les gens ont leur identité centrée sur leur métier, mais les agriculteurs en particulier ont réellement cette identité d'agriculteur", a déclaré Fahy. "Ce n'est pas seulement leur travail, c'est leur vie. On ne peut même pas visualiser un travail ou une vie en dehors de l'agriculture."

Roecker le sait bien.

Sa mère et son père, qui ont 80 ans et continuent à se lever avant l'aube pour commencer à travailler sur la ferme familiale, ont acheté la maison que Roecker habite il y a près de 50 ans. C'est sa maison depuis.

"Si vous perdez la ferme, vous perdez votre foyer générationnel", a-t-il déclaré. "Depuis plus de 100 ans, les familles vivent dans ces mêmes maisons."

Mais les décideurs politiques accordent aujourd'hui plus d'attention aux problèmes de santé mentale des agriculteurs que dans les années 1980, lorsque la valeur des terres avait fortement chuté et que la dette agricole avait explosé.

Le projet de loi agricole de 2018 a réautorisé le réseau d'assistance au stress dans les fermes et les ranchs, créé en 2008, et lui a alloué 10 millions de dollars par an de 2019 à 2023.

Les Sénateurs Jon Tester (Montana) et Chuck Grassley (Iowa) ont présenté le mois dernier un projet de loi visant à réduire le taux de suicide chez les agriculteurs. La mesure, appelée Loi sur la résilience rurale en phase de semis, met en œuvre un programme volontaire de formation à la gestion du stress pour les agences travaillant avec les agriculteurs et les éleveurs. Il alloue 3 millions de dollars aux ministères de l'Agriculture et de la Santé et des Services sociaux pour une campagne d'annonces de services publics. Il invite le secrétaire à l'agriculture à collaborer avec les intervenants de tous les ordres de gouvernement afin d'élaborer des pratiques exemplaires en matière de stress mental dans les fermes et les ranchs.

"Vivant à travers les bas prix et les saisies massives que nous avions dans les fermes dans les années 1980, je n'y étais pas préparé", a déclaré Grassley. "Le plus important est de prendre de l'avance sur la courbe plutôt que dans les années 1980, alors que nous étions en retard."

Le projet de loi de Grassley et Tester garantit aux organismes du ministère de l'Agriculture qui interagissent avec les agriculteurs une formation leur permettant d'identifier le moment où les agriculteurs risquent de souffrir de dépression et de savoir comment réagir. Aujourd'hui, de nombreuses personnes qui travaillent avec des agriculteurs, des prêteurs aux avocats et aux vétérinaires, apprennent à reconnaître les signes de suicide ou de dépression.

"D'autres prennent leurs responsabilités", a déclaré Mike Rosmann, psychologue clinicien et agriculteur de l'Iowa. "Il y a un effort concerté pour répondre."

Le sujet du stress des agriculteurs est également devenu un aliment de base des forums et des conférences sur l'agriculture et est fréquemment abordé dans les magazines agricoles.

"Nous commençons à penser à la santé comportementale comme une chose à laquelle nous devons prêter attention", a déclaré Rosmann. "C'est l'un des rares facteurs que nous contrôlons en tant qu'être humain."

Rosmann a déclaré avoir constaté une augmentation du nombre d'agriculteurs et d'éleveurs le contactant par téléphone et par courrier électronique après un article publié en 2017 dans le Gardien attiré l'attention sur le taux de suicide élevé chez les agriculteurs.

Bien que Rosmann ait déclaré avoir constaté une baisse de la fréquence des appels et des courriers électroniques au cours des derniers mois, les lignes téléphoniques d'urgence mises en place pour les agriculteurs en crise ont connu une hausse.

"Les conditions qui favorisent la récession économique dans les exploitations agricoles n'ont pas vraiment diminué, en dépit des paiements supplémentaires versés dans le cadre de la déclaration présidentielle", a-t-il déclaré, évoquant une aide de 28 milliards de dollars fournie par le ministère de l'Agriculture aux agriculteurs victimes de dommages collatéraux au commerce. guerre.

En plus de ressources supplémentaires aux niveaux fédéral et des États, un changement de culture a déstigmatisé le problème de la maladie mentale chez les agriculteurs.

Grassley se souvient que, alors qu'il grandissait dans les années 1940 et 1950, les mots "fou" et "se mettre au dépourvu" ont souvent été utilisés pour décrire des personnes confrontées à la dépression ou à des idées de suicide. Il se souvenait d'avoir entendu parler de quelqu'un qui devait se rendre à l'indépendance, où se trouve l'institut de santé mentale.

"Cela a peu à peu disparu où aujourd'hui, il y a eu des mouvements pour supprimer le terme santé mentale et remplacer la maladie cérébrale", a-t-il déclaré.

Les interactions entre agriculteurs sont également différentes aujourd'hui, a déclaré Rosmann.

"Il est normal que les hommes se saluent et se mettent un bras autour l'un de l'autre. Il y a quarante ans, si vous mettiez un bras autour d'un autre homme, vous auriez un drôle de regard", a-t-il déclaré. "Tout cela a changé. Les hommes peuvent maintenant pleurer, alors qu'autrefois, c'était considéré comme un signe de faiblesse. C'est un bon changement qui constitue une force protectrice."

Sensibiliser les agriculteurs faisait partie de la motivation de Roecker pour parler de sa dépression.

"Vous devez parler de cela. Ne le cachez plus", a déclaré Roecker. "Nous devons fermer cette stigmatisation."