La violence à l'encontre des paramédics est à la hausse en tant que villes

PRESSE ASSOCIEE

Par Gillian Flaccus

PORTLAND, Oregon. – Trisha Preston transportait une patiente en crise de santé mentale dans le dos de son ambulance lorsque, soudainement, la femme a défait sa ceinture de sécurité, a sauté du chariot et a commencé à attaquer le vétéran, lui donnant des coups de poing et lui tirant les cheveux. Au moment où la partenaire de Preston a confronté la femme au sol, Preston a eu une commotion cérébrale et des marques de morsure sur les bras.

Il m'a fallu quelques mois pour le sortir de ma tête. J'y pensais constamment », a déclaré Preston. "Nous sommes tous en alerte maximale ces jours-ci."

Son expérience fait partie de une vague d'attaques sur les ambulanciers ces derniers mois dans cette ville du nord-ouest du Pacifique, car ils répondent à un nombre croissant d'appels au 911 pour des patients en crise de santé mentale ou liée à la drogue. La hausse de la violence est si grave que la société d’ambulances privée qui détient le contrat du 911 de Portland forme actuellement plus de 500 de ses employés à la tactique défensive.

L’entreprise essaie de mieux comprendre ce qui se passe sur le terrain.

«La fréquence semble augmenter. La gravité semble augmenter », a déclaré Robert McDonald, responsable des opérations chez American Medical Response. "Cela n'a pas été signalé à bien des égards qu'il est difficile pour nous de garder nos bras autour de nous."

L'augmentation du nombre d'agressions correspond à une nouvelle politique en matière de transport de patients dans une crise de santé mentale née d'une enquête fédérale de 2012 qui avait révélé que la police avait fait un usage excessif de la force à l'encontre des personnes souffrant de maladie mentale.

Désormais, les ambulanciers paramédicaux – et non les forces de l'ordre – emmènent régulièrement les patients atteints de troubles mentaux à l'hôpital, le plus souvent dans une nouvelle salle d'urgence psychiatrique spécialement conçue pour stabiliser les personnes en crise psychiatrique. Dans le passé, la police transportait ces patients à l'arrière des voitures de patrouille, menottes aux poignets, vers les salles d'urgence traditionnelles moins équipées pour les aider.

Cette politique place la ville au premier plan d'un mouvement national en pleine croissance visant à dépénaliser la santé mentale en traitant une crise psychiatrique comme une urgence médicale similaire à une crise cardiaque – et non comme un crime.

Portland a tiré des éléments clés de sa nouvelle approche du comté d'Alameda en Californie, où des transports paramédicaux et un modèle de salle d'urgence psychiatrique ont permis de réduire de 85% les taux d'hospitalisation pour urgences psychiatriques, a déclaré Scott Zeller, vice-président de la psychiatrie aiguë de Vituity, un médecin. groupe de conseil. Des villes de Billings (Montana) à San Bernardino (Californie) réexaminent également la manière dont elles traitent les personnes en cas d'urgence psychiatrique.

Si une ambulance vient chez vous et vous emmène quelque part, par contre si la police vient vous chercher, c’est une tout autre chose », a déclaré Zeller. "Ce sont des problèmes médicaux … et quand vous avez une exacerbation, vous avez besoin du même type d'aide d'urgence que vous auriez si vous tombiez dans les escaliers."

Pour les ambulanciers paramédicaux, toutefois, le changement amorcé en 2016 a entraîné un changement important dans leur travail quotidien.

Au cours des trois dernières années, la société d’ambulances a enregistré 911 appels en faveur d’une augmentation de la santé comportementale de 3% à 5% par an, tandis que le volume total des appels a également augmenté. Les appels relatifs à la santé comportementale comportent des défis spécifiques: «lorsqu'un patient est conforme, calme et avec qui il est facile de travailler, et quelle que soit la raison, il tourne», a déclaré M. McDonald.

La politique sur le transport en ambulance est également associée à une nouvelle approche du traitement des appels de la police pour les personnes en situation de crise liée à la santé mentale ou à la drogue. En vertu de l'accord conclu avec le gouvernement fédéral, Portland déploie désormais une équipe d'officiers spécialisés, qui sont associés à des travailleurs de proximité d'une organisation locale appelée Cascadia Behavioral Healthcare. La force a également donné à 100 agents de première ligne une formation renforcée pour traiter les problèmes de santé mentale survenant lors des appels de service.

La police n’a jamais été mise en place pour permettre à un policier de diagnostiquer et d’évaluer une personne en crise de santé mentale. Au moins, et avec ces professionnels, c’est dans le domaine médical », a déclaré le Sgt. Brad Yakots, porte-parole du bureau de la police de Portland. "Et c'est un meilleur ajustement."

Les défenseurs de la santé mentale applaudissent les changements mais avertissent que les ambulanciers paramédicaux soulignent un problème beaucoup plus important lié au système de soins de santé mentale en Oregon et dans tout le pays.

L’hôpital psychiatrique de l’Oregon est tellement surpeuplé que l’État a récemment été poursuivi en justice pour avoir fait languir les patients ordonnés par le tribunal en prison dans l’attente de leurs lits. Globalement, l'État ne dispose pas d'options de soins de santé mentale qui se situent entre les extrêmes: se rendre aux urgences et être placé en établissement pendant des semaines ou des mois.

Les options sans rendez-vous pour les personnes qui se rendent compte qu'elles sont en crise – ou dans cette direction – sont presque inexistantes, ce qui rend les ambulanciers paramédicaux les soignants de première ligne Chris Bouneff, directeur exécutif du chapitre de l’Oregon pour l’Alliance nationale contre la maladie mentale, a déclaré Chris Bouneff.

Les avocats craignent également que les incidents violents qui font la une des journaux ne renforcent le stéréotype selon lequel les personnes souffrant de maladie mentale sont dangereuses.

Les personnes ayant un diagnostic de santé mentale sont beaucoup plus susceptibles d'être victimes d'un crime violent que de l'auteur. Il est donc important de garder cela à l’esprit », a déclaré Sarah Radcliffe, avocate principale de Disability Rights Oregon, qui défend les droits des patients en santé mentale.

Lors d’un entraînement tactique défensif, des ambulanciers en survêtement et baskets s’entraînaient sous les coups d’un instructeur qui tentait de les frapper avec des matraques matelassées, esquivait un faux couteau et tentait de se sortir de la sueur. Plusieurs ont décrit des situations effrayantes récentes au travail, notamment un patient qui a tenté de détourner une ambulance en mouvement.

Tifphany Hofstetter, un ambulancier paramédical principal, a raconté qu'elle avait dû sauter par la porte latérale de son ambulance après que sa patiente eut bouclé sa ceinture de sécurité, s'était avancée jusqu'au siège avant et avait écarté le volant de son partenaire.

«Il répondait à nos questions et pouvait être redirigé, puis il a tout d'un coup craqué», a-t-elle dit. "Il était très proche de moi et confronté et certainement une menace."

L’instructeur Jeff Birrer a déclaré avoir également remarqué de plus en plus d’attaques sur des ambulances de personnes qui ne sont pas des patients mais qui sont sur le point de recevoir une réponse au 911. La semaine précédente, a-t-il dit, un homme a lancé une pierre sur son ambulance et un autre a frappé ses fenêtres à l'extérieur.

«À un moment donné, en tant que société, nous avons cessé de mener une guerre contre la pauvreté. Nous avons cessé de prendre soin des gens. Et en tant que secouristes et ambulanciers, c’est absolument ce que nous faisons. Nous sommes le filet de sécurité », a-t-il déclaré. "La question est de savoir comment faire cela et garder les prestataires en sécurité?"

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