Épingler la conscience pourrait améliorer la santé mentale, le cerveau

Le Dr Prisca Bauer du Centre médical universitaire de Fribourg en Allemagne s'intéresse plus particulièrement à la conscience de soi, à la relation que nous entretenons avec le concept de soi. Les personnes en bonne santé peuvent être plus ou moins conscientes de ce qu’elles pensent et perçoivent dans différentes situations. «Lorsque nous lisons un livre captivant, nous ne sommes plus conscients de notre environnement ni de nos pensées», a-t-elle déclaré.

Cependant, être trop conscient ou dissocié de ses pensées est lié aux troubles de la santé mentale. Les personnes dépressives, par exemple, pensent souvent trop et peuvent se sentir comme si elles les jugeaient. D'un autre côté, les personnes ayant subi un traumatisme peuvent devenir déconnectées de soi.

La méditation et l'hypnose sont deux techniques qui peuvent aider, car elles modifient notre relation avec notre sens de soi. L'une des caractéristiques essentielles de la méditation de pleine conscience, par exemple, est qu'une personne est engagée dans le moment présent au lieu de ruminer sur les pensées du passé. Par contre, l'hypnose peut avoir l'effet inverse. «Cela amène la suggestion et parfois même la dissociation volontaire d’aller ailleurs», a déclaré le Dr Bauer.

Les modifications de l'activité cérébrale induites par les deux techniques ont rarement été comparées dans les études scientifiques. Le Dr Bauer a donc voulu préciser leurs similitudes et leurs différences dans le cadre de la NeuCoSe projet réalisé à l’Institut de Recherche en Neurosciences de Lyon en France. L'idée était de comprendre le composant principal des deux, a-t-elle dit.

L'hypnotisabilité

Dans la première partie du projet, Dre Bauer et ses collègues ont évalué 100 volontaires en bonne santé à l'aide de questionnaires et de tests visant à déterminer leur hypnotisabilité et leur capacité à méditer. L’hypothèse de départ était que les personnes douées pour méditer ne seraient pas faciles à hypnotiser, et inversement, car les deux pratiques semblaient exiger des compétences opposées. Cependant, les résultats préliminaires suggèrent le contraire. «Il semble que certaines personnes aient la souplesse d'esprit et savent très bien faire les deux», a déclaré le Dr Bauer.

L’équipe a ensuite effectué des examens cérébraux par IRM de 35 participants alors qu’ils écoutaient des exercices guidés pour la méditation, l’hypnose et l’errance mentale. Ensuite, ils leur ont montré des images de nourriture. Les chercheurs s'attendaient par exemple à voir un gâteau au chocolat provoquer une forte réaction chez les personnes hypnotisées, car hyper conscientes, alors que les méditants l'ignoreraient car ils seraient concentrés sur leur souffle et laisseraient passer leurs pensées. Ils analysent encore leurs données mais les premiers résultats ont montré une plus grande variabilité. «Ce n’était pas aussi clair que nous l’espérions», a déclaré le Dr Bauer.

Le fait de constater que de nombreuses personnes sont également capables de méditer et d’être hypnotisées devrait aider à mieux informer les traitements. Les deux pratiques sont généralement bien distinctes, mais le Dr Bauer indique que leur étude a montré qu'il existe un important chevauchement. Elle s'intéresse à la manière dont elles peuvent être intégrées et travaille actuellement dans une clinique où elle développe un programme pour les personnes souffrant d'épilepsie, utilisant l'hypnose et la méditation afin de déterminer si cela peut aider les personnes à mieux gérer leurs crises.

La conscience joue également un rôle dans la façon dont nous percevons les objets qui nous entourent, ce qui nous aide à prendre des décisions pour interagir avec eux. Avoir de la difficulté à reconnaître des objets est lié à plusieurs troubles tels que l’agnosie (incapacité à interpréter les informations visuelles), la maladie d’Alzheimer et l’autisme. Cependant, nous ne comprenons toujours pas quelle information visuelle est essentielle pour que le cerveau puisse reconnaître consciemment un objet.

"Un objet est complexe", a déclaré le Dr Ian Charest, neuroscientifique cognitif à l’Université de Birmingham au Royaume-Uni. "Il a beaucoup de propriétés: il a des bords, il a une texture, il a une forme."

Le Dr Charest et ses collègues tentent de cerner les mécanismes cérébraux responsables de l'expérience subjective de reconnaître un objet dans le cadre d'un projet appelé DÉBUT. Bien que des études précédentes aient en grande partie effectué des tests utilisant des lettres, des mots et des chiffres, M. Charest et son équipe souhaitaient utiliser des représentations plus réalistes des objets. Ils ont donc créé des modèles informatiques d’objets en utilisant des algorithmes capables d’apprendre leurs caractéristiques complexes.

"Peut-être que chaque individu a sa propre représentation du monde."

Dr Ian Charest, Université de Birmingham, Royaume-Uni

Couches

Ces modèles contiennent plusieurs couches, les premières couches décrivant des informations de base sur l'objet, telles que le contraste et les contours, et les couches supérieures représentant des caractéristiques plus abstraites, par exemple la manière dont les yeux, le nez et la bouche d'un visage sont disposés.

Dans le cadre d’expériences, l’équipe a montré aux volontaires deux objets en succession rapide, le second suivant le premier de 200 à 500 millisecondes. Dans ce court laps de temps, le deuxième objet peut être difficile à détecter car le cerveau est en train de traiter la première image. Le Dr Charest et ses collègues ont voulu savoir quelles propriétés de l’image affectaient la capacité d’une personne à détecter le deuxième objet.

L'équipe a constaté que la reconnaissance du deuxième objet dépendait principalement de la manière dont les volontaires traitaient les fonctions visuelles de niveau supérieur. En outre, ils ont constaté que lorsque ces caractéristiques étaient similaires dans les deux objets, le second était plus susceptible d'être détecté. "Nous avons en quelque sorte trouvé un bouton que nous pourrions utiliser pour augmenter la capacité de voir la deuxième cible", a déclaré le Dr Charest.

L'équipe a maintenant suivi en mesurant les schémas d'activité cérébrale pendant que les participants faisaient la même expérience. Ils ont utilisé des tests EEG pour déterminer le moment où les informations sur les objets flashés étaient traitées et l'IRMf pour révéler les parties du cerveau utilisées. «En combinant ces deux techniques, nous avons pensé pouvoir obtenir une estimation beaucoup plus précise de la date et du lieu d'établissement des représentations nécessaires à l'accès conscient dans le cerveau», a déclaré le Dr Charest.

Différencié

Jusqu’à présent, l’équipe a découvert des différences d’activité cérébrale liées à la capacité d’une personne à reconnaître le deuxième objet. Les participants qui étaient doués pour détecter le deuxième objet avaient des schémas d'activité plus différenciés dans une zone du cerveau appelée jonction pariétale temporale, chargée de donner un sens à différents types d'informations et de les rassembler.

La découverte pourrait aider à expliquer pourquoi les patients en état végétatif ont des niveaux de conscience variables. La comparaison de l’activité cérébrale d’un individu à l’autre peut donner des indices sur les raisons pour lesquelles certaines personnes dans le coma, par exemple, restent conscientes de leur environnement alors que d’autres ne le font pas. "Notre découverte est une piste prometteuse pour essayer de comprendre s'il y a des échecs dans certaines régions du réseau de la conscience", a déclaré le Dr Charest.

L'équipe souhaite maintenant savoir si les différences individuelles observées pourraient expliquer d'autres capacités cognitives, telles que la manière dont un objet est codé dans la mémoire à long terme. Les neuroscientifiques cognitifs ont généralement présumé que l'activité cérébrale était similaire chez les individus en bonne santé, mais les preuves croissantes suggèrent le contraire.

"Peut-être que chaque individu a sa propre représentation du monde", a déclaré le Dr Charest. "Je pense que cela sera essentiel pour comprendre les conditions cliniques dans le contexte de la médecine personnalisée, qui prend de l'ampleur."

La recherche dans cet article a été financée par l'UE. Si vous avez aimé cet article, envisagez de le partager sur les réseaux sociaux.