La santé mentale des doctorants exige une attention urgente

La gestion de la performance – décrite ici par Frank Gilbreth – a longtemps contribué aux problèmes de santé des chercheurs.Crédit: Kheel Center

Il y a deux ans, un étudiant répondant à La natureL’étude biennale de doctorat a demandé aux universités de fournir une salle silencieuse pour "la période la plus difficile" lorsque les pressions exercées par les études supérieures deviennent accablantes. À ce moment-là29% des 5 700 répondants ont déclaré que leur santé mentale était un sujet de préoccupation – et un peu moins de la moitié d'entre eux avaient demandé de l'aide pour lutter contre l'anxiété ou la dépression causée par leur étude de doctorat.

Les choses semblent empirer.

Répondants à notre dernier sondage Cette semaine, 6 300 étudiants diplômés du monde entier, publiés cette semaine, ont révélé que 71% étaient généralement satisfaits de leur expérience de la recherche, mais que 36% avaient demandé de l'aide pour lutter contre l'anxiété ou la dépression liée à leur doctorat.

Ces résultats font écho à ceux d’un enquête auprès de 50 000 étudiants diplômés au Royaume-Uni également publié cette semaine. Les répondants à cette enquête, réalisée par Advance HE, une organisation de formation en gestion de l'enseignement supérieur basée à York, au Royaume-Uni, étaient également positifs à propos de leurs expériences de recherche, mais 86% ont signalé des niveaux d'anxiété marqués – un pourcentage beaucoup plus élevé que dans la population générale. . Des données similaires ont été à l'origine de la première conférence internationale consacrée à la santé mentale et au bien-être des chercheurs en début de carrière, en mai. Racontant, l'événement a été complet.

Comment les étudiants diplômés peuvent-ils être à la fois largement satisfaits, mais aussi – et de plus en plus – malades? Un indice peut être trouvé ailleurs dans notre enquête. Un cinquième des répondants ont déclaré avoir été victimes d'intimidation; et un cinquième a également signalé avoir été victime de harcèlement ou de discrimination.

Les universités pourraient-elles agir plus efficacement? Indubitablement. Sont-ils? Pas assez. Un quart des répondants ayant fait part de leurs inquiétudes ont déclaré que leur institution leur avait fourni un soutien, mais un tiers ont déclaré avoir dû chercher de l'aide ailleurs.

Il existe une autre raison, probablement prépondérante, pour que les élèves, par ailleurs satisfaits, soient stressés au point de devenir malades. Dans de nombreux pays, le succès de carrière est évalué à l’aide d’un éventail de mesures comprenant publications, citations, financements, contributions à des conférences et, désormais, si la recherche d’une personne a un impact positif sur les personnes, l’économie ou l’environnement. Les emplois en début de carrière ont tendance à être précaires. Pour progresser, un chercheur doit avoir les bonnes notes en ce qui concerne les mesures énumérées ci-dessus, en plus d'apprendre les bases de ses sujets de recherche – préoccupations exprimées dans un série de colonnes et articles de blog de la communauté de recherche publiée le mois dernier.

La plupart des étudiants entreprennent un doctorat en tant que fondement d’une carrière universitaire. Ils choisissent de telles carrières en partie à cause de la liberté et de l’autonomie à découvrir et à inventer. Toutefois, des problèmes peuvent survenir lorsque l’autonomie dans ce domaine est réduite ou supprimée – c’est ce qui se produit lorsque les objectifs de financement, d’impact et de publication deviennent partie intégrante des systèmes formels de suivi et d’évaluation des universités. En outre, lorsque le superviseur d’un élève est également le juge de son succès ou de son échec, il n’est pas surprenant que de nombreux étudiants se sentent incapables de s’ouvrir à eux sur des vulnérabilités ou des problèmes de santé mentale.

La solution à cette crise émergente ne réside pas uniquement dans les institutions qui s'efforcent davantage de fournir un soutien en santé mentale sur le campus et une formation accrue des superviseurs, élément essentiel de ces actions. Cela tient également à reconnaître que la mauvaise santé mentale est, du moins en partie, la conséquence d’une focalisation excessive sur la mesure de la performance – une responsabilité qui incombe aux bailleurs de fonds, aux établissements universitaires, aux revues et aux éditeurs.

Beaucoup a été écrit sur la manière de réorganiser le système et de trouver un meilleur moyen de définir le succès de la recherche, notamment en favorisant les nombreuses carrières non universitaires ouvertes aux chercheurs. Mais sur le terrain, la vérité est que le système rend les jeunes malades et qu’ils ont besoin de notre aide. La communauté de la recherche doit protéger et responsabiliser la prochaine génération de chercheurs. Sans changement systémique dans les cultures de recherche, nous les chasserions autrement.