Le nouvel humanitaire | Les progrès lents de la Sierra Leone en matière de santé mentale

Le sanctuaire de David Conteh est difficile à trouver au milieu d’un labyrinthe de maisons et de ruelles au toit de tôle sur une pente raide à l’extrémité est de la capitale de la Sierra Leone, Freetown.

Sur le mur de la hutte en terre cuite peinte en bleu sont gravées des lettres épelées «Bush Doctor». Le reste du mur est décoré de peintures représentant les maladies que guérit le guérisseur traditionnel, qu'il s'agisse de maladie de l'amour, de maux de dents ou de problèmes de santé mentale – la «folie» comme l'appelle Conteh.

Ce dernier n’est pas inhabituel en Sierra Leone, un pays qui a été témoin du traumatisme d’une longue et brutale guerre civile, de l’extrême pauvreté et de la plus meurtrière épidémie d’Ebola de l’histoire, qui ont tous laissé des traces dans le psychisme collectif de la société.

Organisation mondiale de la santé estime que 10 pour cent des sept millions de Sierra-Léonais ont problèmes de santé mentale. Mais en raison du nombre inconnu de cas non signalés, le fléau de la dépression, de l’anxiété ou du trouble de stress post-traumatique (TSPT) risque d’être beaucoup plus grand.

Pendant des décennies, il n'y avait que un psychiatre La pratique dans le pays (il y en a maintenant deux) et le traitement dans le seul hôpital psychiatrique jusqu'à récemment consistaient à restreindre l'utilisation de chaînes par des patients en raison de l'indisponibilité de médicaments psychotropes.

En conséquence, près de 99% des personnes touchées aller non traité. Au lieu de cela, les croyances spirituelles poussent ceux qui sont dans le besoin dans les sanctuaires du pays. 45 000 guérisseurs traditionnels.

Démons et guérisseurs

En Sierra Leone, on pense généralement que les problèmes de santé mentale sont dus à la sorcellerie ou à des démons. C’est pourquoi les gens les appellent «noto ospitul sik» – une maladie qui ne peut pas être guérie dans un hôpital en raison, soi-disant, de sa nature transcendantale ou spirituelle.

«Assurer des soins de santé mentale dans ce pays est un défi, en raison des convictions de chacun», explique Rebecca Esliker, directrice et seule employée de l'institut de psychologie de l'Université de Makeni (UniMak) dans le centre de la Sierra Leone. «Je ne voudrais pas leur en vouloir. La seule chose qu'ils savent, ce sont les guérisseurs traditionnels.

Pour chasser les diables, Conteh, un homme maigre en costume traditionnel, mélange des pâtes et des teintures avec des poudres, des racines et des feuilles. Pour prouver l'efficacité de son traitement, Conteh se dirige vers un hangar où un jeune homme se recroqueville sur le pas de la porte.

Il s’appelle Ibrahim et il était enseignant, jusqu’au jour où le père de sa petite amie l’a maudit, selon Conteh.

Le guérisseur appelle Ibrahim à se lever. C’est un effort ardu pour le jeune homme, qui se lève enfin, tordu avec un petit sac de poudre blanche et une cuillère dans la main gauche. Sa main droite serre la ceinture de son pantalon qui est sur le point de glisser.

«Il a fait de bons progrès depuis son arrivée chez nous», dit Conteh avant d’indiquer à Ibrahim de s’approcher. Son patient rugit à contrecœur et Conteh perd patience: «Apportez-moi la canne!

Esliker, diplômé d'universités irlandaises et américaines, a peu de sympathie pour les hommes comme Conteh. Dans ses recherches, elle parle d'une «guerre médicale» entre la médecine moderne et ce qu'elle appelle des mythes et des croyances.

Le psychologue a une longue liste d'accusations à l'encontre des guérisseurs: exploitation financière de familles dans l'espoir d'un traitement curatif pour leurs proches; utilisation irresponsable de médicaments psychotropes mélangés avec des herbes sans rien connaître des effets secondaires; et, enfin, la violence.

"Quand vous emmenez quelqu'un chez le guérisseur traditionnel, en particulier dans les cas psychotiques graves, ils le frappent sans pitié parce qu'ils disent que c'est le moyen de se débarrasser du diable", explique Esliker, rappelant les expériences de ses patients.

Réformer la loi sur la lunatie

Depuis son retour en Sierra Leone, il y a quatre ans, Esliker fait pression pour que la santé mentale soit à l'ordre du jour de la vie politique.

Elle fait partie de la Coalition locale pour la santé mentale, qui milite pour que la loi sur la santé mentale du pays, adoptée en 1902, soit appelée la «loi sur la folie» – soit réécrite.

Le MHC a déjà eu un certain succès avec la création d'une direction distincte pour les maladies non transmissibles et la santé mentale au sein du ministère de la Santé. En outre, 21 infirmières en santé mentale ont été formées et déployées dans le pays pour aider les fournir des soins de base.

Esliker a elle-même mis en place un cours de conseil clinique à UniMak. «Quand nous avons commencé le cours, nous avions deux étudiants», a-t-elle déclaré. Puis, avec une trace de fierté, ajoute: «Cette année, j'en ai eu six. Donc, les choses s’améliorent lentement. "

Les spécialistes des sciences sociales s'inquiètent depuis longtemps de l'ampleur des problèmes psychosociaux – et du manque d'aide médicale -. menacer la stabilité à long terme des pays comme la Sierra Leone.

Mais ces prédictions alarmantes ne se sont jamais réalisées. Theresa Betancourt, chercheuse sur les enfants et les difficultés au Boston College, pense savoir pourquoi.

Ses recherches suivent la jeunesse sierra-léonaise touchée par le conflit depuis la fin de la guerre en 2002. Bien qu’elle ait constaté que des conditions telles que le syndrome de stress post-traumatique, la dépression et l’anxiété peuvent persister à l’âge adulte, elle déclare formidable naturel résistance".

Betancourt décrit le phénomène «comme une capacité individuelle s'adapter et faire face avec des événements de la vie stressants ". Stressant dans ce cas signifie la guerre, les abus ou le viol.

La résilience peut être développée par des familles, des communautés et des institutions solidaires, comme des lieux de culte, a-t-elle noté. En Sierra Leone, il est soutenu par «des expériences fortes (partagées), des liens communautaires, de la spiritualité, de la culture et de la persévérance personnelle», dit-elle. "C'est magnifique."

Ebola a réactivé le traumatisme

La résilience peut aider à protéger certaines personnes, mais la situation générale en matière de santé mentale en Sierra Leone reste dramatique.

Stephan Sevalie, l’un des deux psychiatres du pays, énumère les préoccupations les plus pressantes de la Sierra Leone: problèmes de la chaîne d’approvisionnement en médicaments; manque de financement des soins de santé; stigmatisation au sein de la société; et engagement politique – depuis trop longtemps défaut.

Les membres du CMH tels que l’Association communautaire pour les services psychosociaux (CAPS) se heurtent à des obstacles importants. L'organisation a été formée par le personnel local d'ONG internationales qui a quitté la Sierra Leone quelques années après la guerre et qui est resté.

«En réalité, le besoin de services psychosociaux était immense», déclare Frederick Sam-Kumbaka, un ancien enseignant qui a fourni des conseils aux réfugiés de retour dans le district de Kono, dans l'est du pays.

Et le besoin est toujours là car Ebola, dans de nombreux cas, réactivé le traumatisme. Mais, au milieu d'une épidémie sans précédent, CAPS n'a plus d'argent et doit fermer ses services à Kono.

Ce fut une expérience amère pour Sam-Kumbaka et ses collègues. «Nous avons une organisation expérimentée, capable de répondre aux besoins psychosociaux de ces personnes», a-t-il déclaré.

Preuve de leur engagement, deux anciens conseillers de CAPS continuent à se rendre au travail dans l'unité de santé mentale d'un hôpital local presque tous les jours – en tant que bénévoles.

Lent progrès

Sam-Kumbaka n’est pas le seul à être déçu par les nombreux programmes d’aide financés sur le plan international, bien intentionnés mais à courte vue, qui n’ont pas répondu à la demande du pays à long terme.

«Si vraiment les ONG internationales faisaient toute la différence, les choses auraient beaucoup changé», déclare Sevalie, qui, outre le fait d’être un psychiatre, est également un membre important des forces armées sierra-léonaises.

"Je ne dis pas qu'ils sont complètement inutiles, mais leur utilisation est assez limitée pour trouver des solutions durables."

Assis à son bureau dans une tente blanche installée par le Programme alimentaire mondial des Nations Unies dans les locaux du 34 hôpital militaire de Freetown pendant la crise Ebola, Sevalie s'interroge sur la «décolonisation de la santé mentale» pour rendre les Sierra-Léonais plus autonomes.

Même s'il rit à haute voix en utilisant cette phrase, l'homme en camouflage avec un stéthoscope qui pend à son cou musclé est sérieux.

En regardant les progrès réalisés par MHC et d’autres jusqu’à présent, Sévalie est «convaincue que cette légère amélioration cumulative se poursuivra.

«En fin de compte, dit-il, nous serons dans une position où nous pourrons mieux faire face aux problèmes de santé mentale.»

Les changements sont en cours. Depuis son entrée en fonction en 2018, le nouveau gouvernement du président Julius Maada Bio a annoncé qu’un projet de loi visant à remplacer la loi obsolète «Lunacy Act» serait soumis au Parlement à la fin de 2020 – un succès pour le MHC et le pays en général.

Dans l’intervalle, afin d’aider le plus grand nombre de patients possible, le CMH a décidé d’inclure le controversé syndicat des guérisseurs traditionnels dans ses efforts.

Les guérisseurs sont maintenant formés pour détecter les cas graves et – en théorie – les renvoyer vers un hôpital doté d'un service de santé mentale.

Mais Conteh, le «médecin de Bush», insiste sur le fait que l'hôpital a abandonné Ibrahim et l'a dirigé vers le patient. Leur prétendu diagnostic: "noto ospitul sik".

Autres reportages d'Ahmed Sessay et d'Amjata Bajoh.

Ce projet a été financé par le Centre européen de journalisme (EJC) via son programme de subvention pour le journalisme en santé mondiale en Allemagne.

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