La santé mentale menacée par la menace croissante d'incendies de forêt en Californie

PARADISE, Californie (Fondation Thomson Reuters) – Tasha Ritza a perdu sa maison, son travail et sa ville natale le jour où un incendie de forêt a détruit Paradise, en Californie. Un an plus tard, sa vie est toujours en ruine, a-t-elle déclaré.

"Je suis à perte. Je suis très angoissé. Je ne peux pas savoir si je veux rester, si je veux y aller », a-t-elle déclaré à la Fondation Thomson Reuters. «Je n’ai pas travaillé depuis un an.

«En une journée, tout m’a été enlevé et cela n’est pas plus facile», a déclaré Ritza, qui dirigeait une cuisine dans l’une des écoles publiques de Paradise avant l’incendie. Elle a déménagé à proximité de Chico alors qu'elle a du mal à décider quoi faire.

En Californie, dans les communautés hantées par les pertes causées par les incendies de forêt et les nouvelles menaces d’incendie, les dégâts ne sont pas seulement physiques. L’anxiété, la dépression et d’autres problèmes de santé mentale liés aux incendies sont en augmentation – et les habitants affirment craindre davantage de traumatismes.

«Tout le pays souffre de SSPT et de dépression», a déclaré Michele Evans, une jeune mère qui travaillait dans un studio de danse à Paradise avant l'incendie, évoquant le syndrome de stress post-traumatique.

"Tout le monde aurait besoin de conseils, de tout le comté", a-t-elle ajouté.

L'incendie qui a ravagé Paradise, ville du nord de la Californie, en novembre 2018, a été le plus meurtrier de l'histoire de l'État, faisant 85 morts.

Les habitants pris de panique ont fui les maisons en flammes et abandonné leur voiture dans des rues bloquées, parcourant les flammes le long de la route principale pour échapper à leur ville de montagne, autrefois prisée des retraités.

Aujourd'hui, il ne reste que 10% environ des 27 000 personnes qui y vivaient.

Certains ont déménagé juste en haut de la route menant à la petite communauté de montagne de Magalia et d'autres aux grandes villes à proximité telles que Chico et Sacramento. Mais beaucoup ont quitté la région après l'incendie qui a détruit près de 18 800 structures, dont plus de la moitié étaient des maisons.

Dans les vestiges calcinés de Paradise, quelques personnes vivent encore dans des caravanes sur les terrains incendiés où vivaient leurs maisons.

La Californie a longtemps souffert d'incendies de forêt saisonniers, mais des saisons sèches plus longues et des vents plus puissants – ce que les scientifiques associent au changement climatique – contribuent à rendre les flammes encore plus destructrices, en augmentant les risques – et les peurs.

ANXIÉTÉ DÉPRESSION

Rebecca Schmidt, chercheuse à l’Université de Californie à Davis, étudie la santé mentale des femmes enceintes lors des incendies de forêt depuis 2017. Les flammes ont dévasté les régions viticoles de l’état, Napa et Sonoma.

«Même un an plus tard, le symptôme le plus souvent signalé était le stress et l'anxiété», a-t-elle déclaré. Cela comprenait l'insomnie, les maux de tête, les difficultés de concentration et la dépression.

«C’est encore plus inquiétant lorsque des communautés sont perturbées, comme au paradis. Beaucoup d'entre eux ont perdu leur système de soutien », a-t-elle déclaré.

Les pertes peuvent avoir des répercussions sur la santé mentale de longue date – et la crainte de nouveaux incendies a également des conséquences néfastes, a déclaré Schmidt.

«Le sentiment de ne pas être en sécurité affecte la santé mentale des personnes, et c’est une chose à long terme», a-t-elle déclaré.

Dans le comté de Sonoma, où l'incendie de Kincade a brûlé près de 80 000 acres (32 400 hectares) avant d'être éteint ce mois-ci, les autorités envisagent de demander aux résidents de voter pour une taxe de vente d'un quart de cent pour financer les services de santé mentale.

Les responsables des comtés ont récemment déclaré une urgence climatique afin de placer les risques climatiques au premier rang des priorités dans les politiques et la prise de décisions.

«J’ai vu plus de maladies mentales au cours des deux dernières années que j’en ai jamais vues dans le comté de Sonoma», a déclaré Kellee Ziegler, infirmière en salle d’urgence à l’hôpital Santa Rosa Memorial.

Au cours de l'incendie de Kincade, les gens se sont plaints de stress post-traumatique et de tentatives de suicide dans la salle des urgences, a-t-elle déclaré.

«Ce feu a jeté les gens par-dessus bord, a-t-elle dit.

Le Dr Grant Brenner, psychiatre basé à New York et expert en santé mentale liée aux catastrophes, a déclaré que les menaces pour la santé mentale résultant de catastrophes naturelles avaient tendance à être négligées.

Mais comme le réchauffement climatique fait peser des menaces croissantes – des ouragans plus violents aux inondations et sécheresses plus fréquentes, en passant par des risques d’incendie plus importants, "les dégâts psychologiques causés par le changement climatique seront considérables", a-t-il déclaré.

L'une des façons d'atténuer la pression consiste à laisser les survivants aider d'autres survivants, a déclaré Janet Leisen, dont le domicile à Santa Rosa, dans le nord de la Californie, a brûlé il y a deux ans.

Elle et d'autres résidents de Santa Rosa qui avaient perdu leur maison lors de l'incendie de 2017 se sont rendus à Healdsburg pendant l'incendie de Kincade pour offrir des conseils et un soutien en matière de récupération et de reconstruction, en travaillant depuis un centre d'assistance local mis en place pour les résidents nouvellement touchés.

«En tant que victime, nous savons qu’il est difficile de parler à des personnes qui n’ont pas été présentes», a-t-elle déclaré. "C’est plus facile de parler à quelqu'un qui comprend que ce n’est pas simplement une chose (perdue), qu’il s’agit d’un événement traumatisant."

Jessie Mercer, une art-thérapeute vivant à Paradise, a confié avoir mis toute sa peine dans la création d'une sculpture «Phoenix», construite à partir des clés de maisons perdues dans l'incendie.

La sculpture a été dévoilée alors que les habitants sont rentrés au paradis ce mois-ci pour marquer le premier anniversaire de l’incendie.

"Je nous ai ramenés à la maison, même si ce n'est que pour aujourd'hui", a déclaré Mercer lors du dévoilement.

Reportage d'Ellen Wulfhorst, édité par Laurie Goering Merci de créditer la Thomson Reuters Foundation, la branche caritative de Thomson Reuters, qui couvre l'actualité humanitaire, les droits des femmes et des LGBT +, la traite des êtres humains, les droits de propriété et le changement climatique. Visitez http://news.trust.org