La stigmatisation d'une maladie mentale oblige les agents de correction à souffrir

Jimmy Jenkins / KJZZ

La Dre Shannon Hendrickson feuillette une boîte de plaques et de mentions élogieuses à son mari, Jonathan.

«Recrue du mois. Superviseur du mois. Agent correctionnel de l'année, dont il était particulièrement fier », a-t-elle déclaré. "Il était vraiment super dans son travail."

Le couple s’est rencontré dans une prison d’Indiana avant de s’installer en Arizona il ya plusieurs années. Shannon est une psychologue qui occupe actuellement le poste de directrice clinique du département des services correctionnels pour mineurs en Arizona.

Elle dit qu'en raison de sa passion pour le travail et de ses capacités en tant que solutionneur de problèmes, il était souvent appelé à faire face à des situations dangereuses.

"Il avait un moyen avec les détenus", a déclaré Hendrickson. "Il était très doué pour désamorcer certaines situations plutôt violentes ou potentiellement violentes."

Mais elle a expliqué que les fréquents traumatismes quotidiens de la vie en prison les avaient tous deux touchés.

«Nous avons vécu des cauchemars, une anxiété accrue, ne pas nous sentir en sécurité tout le temps», a-t-elle déclaré. «Je savais que c'était mauvais. Je savais qu'il avait beaucoup à travailler. Je savais qu'il ne m'avait pas raconté beaucoup de choses. "

Alors, à sa demande, Jonathan a commencé à voir un thérapeute. Mais après huit mois, il a annulé ses rendez-vous. Et puis un mois plus tard, il est mort par suicide.

Le suicide est fréquent chez les agents de correction. UNE Étude 2018 sur les agents de correction en Californie réalisée par la Goldman School of Public Policy de UC Berkeley a révélé que 1 officier sur 10 avait pensé se tuer. Et plus de 7 répondants sur 10 ont déclaré qu’ils n’avaient parlé à personne de leurs idées suicidaires.

L’agent des services correctionnels d’Arizona, Clinton Roberts, pense que c’est en partie parce que d’autres personnes ne peuvent tout simplement pas comprendre ce que les agents de correction subissent.

"Vous verrez des choses, la plupart des gens normaux, ne verront jamais dans leur vie", a déclaré Roberts. Il est également président exécutif de l'Arizona Corrections Association.

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«Ninty-neuf pour cent de notre personnel est juste des gens formidables. Mais même une personne formidable le perd parfois », a déclaré Roberts à propos de la nature stressante du travail dans les services correctionnels.

Il décrit ses collègues comme des personnes désintéressées et dévouées à leur agence. «Toutes les forces de l’ordre, qu’il s’agisse des services correctionnels ou de la police, nous nous heurtons aux problèmes. Nous ne fuyons pas. "

Au cours de ses 15 années en tant qu'agent correctionnel en Arizona, il a été victime de plusieurs incidents qui lui ont valu un trouble de stress post-traumatique. Dans une situation, il a été confronté à des détenus qui menaçaient de l'assaillir.

«Je me suis retourné et il y avait six détenus qui se sont mis derrière moi et que je ne voyais pas derrière moi», a-t-il déclaré. "Et je pouvais sentir mon coeur tomber dans mon estomac."

Heureusement, un collègue est venu à son secours. Roberts a dit qu'il tremblait physiquement pendant des heures après, mais il a refusé d'être vu par le CIRT – l'équipe d'intervention en cas d'incident critique, que le ministère décrit comme “Un groupe d'employés spécialement formés pour aider le personnel à traverser des événements traumatisants ou émotionnellement difficiles.”

Joe Clure, directeur exécutif de l’Arizona Police Association, déclare qu’il est courant que les agents de correction minimisent les traumatismes qu’ils subissent au travail parce qu’ils veulent garder le respect de leurs collègues.

"Et les gens ne reçoivent pas d’aide car ils ont certaines peurs", a déclaré Clure. «Vais-je être considéré comme faible? Est-ce que je vais être considéré comme incapable de faire mon travail? »

Clure dit que les officiers craignent aussi les représailles de leurs superviseurs.

«Ce sont des choses comme les transferts indésirables, les changements d’environnements de travail. Nous voyons que parfois, plus que vous ne le pensez, vous devriez. »Clure dit qu'ils sont capables de résoudre la plupart des problèmes immédiatement lorsqu'un agent leur demande de l'aide.

«Nous travaillons dans le cadre de discussions et / ou de litiges sur la gestion des relations de travail, car beaucoup de ces choses impliquent la loi sur les Américains handicapés», a déclaré Clure.

Il a ajouté que les responsables des services pénitentiaires de niveau inférieur du département des services correctionnels doivent comprendre que «les employés vont occasionnellement faire une pause et que nous devons leur donner une chance d'être réparés».

L’agent des services correctionnels à la retraite, Carl Toersbijns, a déclaré qu’il avait été témoin de ce qui arrivait à un collègue qui révélait un problème de santé mentale.

"Vous êtes blackballé", a déclaré Toersbijns. "Vous êtes regardé comme si vous étiez la petite balle. Les gens ont tendance à rester à l'écart ou à éviter les personnes qui ont une faiblesse apparente. "

«Vous êtes blackballé. Vous êtes regardé comme si vous étiez le petit boulot. Les gens ont tendance à rester à l'écart ou à éviter les personnes qui ont une faiblesse apparente. "
– Carl Toersbijns

Toersbijns a travaillé en droit pendant cinq ans en Arizona et 20 ans au Nouveau-Mexique, à divers niveaux, d’officier de correction à sous-directeur.

Il décrit les défis auxquels font face les agents de correction comme étant «à plusieurs niveaux».

«C'est beaucoup plus que ce que les gens pensent, car lorsque vous vous adressez à l'administration, à la pression des pairs et aux détenus, il ne vous reste plus beaucoup de choses, mentalement et émotionnellement, pour votre famille. ”

Toersbijns a déclaré qu'un jour après une longue période de travail à la prison, ses jeunes enfants l'avaient approché avec inquiétude.

"Ils m'ont demandé" Papa, pourquoi es-tu si méchant? "Et j'ai compris que mon ton, mon comportement, ma façon de penser avaient changé au fil du temps et que je n'étais plus la même personne que je l'étais."

Toersbijns a déclaré que les agents de correction devaient pouvoir avoir confiance que si leurs vulnérabilités partageaient leurs vulnérabilités avec un professionnel de la santé, elles ne seraient pas utilisées contre eux.

«Les officiers savent qu’une fois qu’ils seront pris en charge par un médecin, ADC vous examinera», a déclaré Toersbijns. "Ils vont vous évaluer et ils vont vous réaffecter jusqu'à ce qu'ils sentent que vous êtes autorisé à reprendre votre travail, ce qui pourrait ne jamais arriver."

Il croit que le fait de faire appel à davantage de fournisseurs de services de santé mentale en dehors du Département des services correctionnels permettrait de préserver la confidentialité nécessaire pour protéger la confidentialité des agents de correction qui demandent de l'aide.

Kelly Raths est administratrice du département des services correctionnels de l'Oregon, qui mène des études sur la santé mentale des agents de correction depuis 2012.

«Nous demandons à nos collaborateurs des services correctionnels d’être très vigilants et nous en parlons en termes d’hypervigilance», a déclaré Raths. «Mais nos corps physiques ne sont pas construits pour vivre dans cet état. Nous passons donc beaucoup de temps à donner aux agents de correction des outils leur permettant de renforcer leur résilience physique, mentale et émotionnelle. »

Elle a ajouté qu'en plus d'enseigner des compétences telles que la pleine conscience et la méditation et de suivre le niveau de stress des employés, ils ont créé des espaces pour que les agents de correction puissent parler ouvertement de leurs problèmes.

«Il y a donc beaucoup d’efforts à faire pour changer la culture afin qu’il soit normatif de chercher de l’aide», a déclaré Raths.

Shannon Hendrickson espère que la mort de son mari contribuera à changer la culture en Arizona. Elle dit que, bien que beaucoup de ses collègues l’aient appuyée, le département des services correctionnels de l’Arizona a refusé de fournir une garde d’honneur pour le mémorial de Jonathan parce qu’il s’était suicidé.

"J’ai reçu un refus de candidature pour la garde d’honneur, ce que je ne comprenais pas tant que je n’ai pas vu la politique qui dit qu’il existe une exemption pour les suicides", a déclaré Hendrickson. Elle dit que la politique est révélatrice de l’attitude du Département des services correctionnels à l’égard de la maladie mentale et demande qu’elle soit modifiée.

«J’ai eu l’impression que l’agence a tourné le dos à Jonathan et à moi-même au pire moment possible», a-t-elle déclaré.

Hendricksons dit qu'il y a une façon, elle pourrait toujours honorer son service.

«Reconnaissez qu'il y a un problème. Qu'il y a un problème dans l'industrie. Qu'il y a un problème dans ADC.

Elle dit que la solution consiste à promouvoir un environnement dans lequel des agents comme Jonathon se sentiront en sécurité pour demander de l'aide.