L’accès aux aménagements aquatiques peut stimuler la santé mentale des citadins

Les responsables reconnaissent de plus en plus que l'intégration de la nature dans les villes est une stratégie de santé publique efficace pour améliorer la santé mentale. Les médecins du monde entier administrent maintenant “prescriptions vertes"- où les patients sont encouragés à passer du temps dans les espaces naturels locaux – sur la base de centaines d'études montrant que le temps passé dans la nature peut bénéficier bien-être psychologique des personnes et accroître l’engagement social.

À ce jour, une grande partie de la recherche s'est concentrée sur le rôle des espaces verts dans l'amélioration de la santé mentale. Mais qu’en est-il de l’espace «bleu» – des paramètres d’eau tels que des sentiers en bordure de rivière, un lac, un front de mer ou même des fontaines urbaines?

Vous savez probablement intuitivement qu'être près de l'eau peut induire un sentiment de calme. Et de nombreux poètes et artistes ont témoigné du sentiment de crainte et de magie que l'eau peut évoquer. Mais peut-il offrir les mêmes avantages que l’infrastructure verte urbaine apporte à la santé mentale? Quelques études ont montré que les masses d’eau avaient des résultats tout aussi bons, sinon meilleurs, en termes de soutien du bien-être psychologique par rapport à la nature «verte».

Jusqu'ici le les preuves sont rares, cependant, et principalement limité aux environnements côtiers en Europe. Que se passe-t-il si vous vous trouvez dans l’un des 49 pays du monde ou des 27 États américains enclavés sans littoral? Pour que le capital naturel produise des avantages pour la santé des personnes, il doit être situé à leurs côtés, intégré au tissu quotidien de leur monde.

Cibler le bien-être quotidien

Si vous avez accès à l'espace bleu, cela peut vous rendre plus heureux, réduire votre niveau de stress, améliorer votre qualité de vie et vous rendre plus sociable et altruiste.

Ce fut la conclusion d'une étude mes collaborateurs et moi réalisée à West Palm Beach, en Floride. Une courte promenade le long du secteur riverain du centre-ville avec une intervention de conception a permis d'améliorer à la fois le stress perçu et le stress physiologique, mesurés par la variabilité du rythme cardiaque.

Les «cadres de fascination» ont incité les piétons à s’attarder sur les quais.
Béju (Happy City, Plans de rue, Université de Virginie), CC BY-ND

Notre intervention de conception a augmenté les niveaux d’ombrage et d’assise le long du littoral afin d’améliorer le confort et a incorporé une série de «cadres de fascination»: des cadres translucides illustrant des scènes historiques du front de mer du début du XXe siècle rappelant aux visiteurs l’histoire esthétique et culturelle de ce lieu.

Cette intervention temporaire a augmenté l’engagement des participants avec le rivage, piqué leur curiosité (partie intégrante du bien-être), réduit leur niveau de stress et accru leur bien-être subjectif. Et les personnes exposées à notre intervention étaient plus susceptibles de faire état de niveaux d'altruisme et de sentiments d'appartenance plus élevés.

L’Autorité de développement du centre-ville de West Palm Beach utilise les résultats de l’étude pour orienter les changements de conception urbaine à long terme dans le secteur riverain afin d’améliorer la santé publique.

Les chercheurs pensent que ces avantages pour la santé découlent de plusieurs voies. La capacité de l’eau à réduire le stress dû à la chaleur dans un climat chaud, par exemple, pourrait avoir un avantage direct – la façon dont les fontaines refroidissaient les zones de l’Espagne islamique du XIIIe siècle. L'eau peut aider à réduire le bruit de la circulation, et donc à réduire le stress causé par un paysage urbain bruyant. Les chercheurs ont également signalé un effet direct sur la régulation du stress, constatant que le contact avec la nature ralentit la réponse du stress humain et induit le calme.

Les fontaines, comme cette fontaine Urban Splash à Sheffield, au Royaume-Uni, offrent un répit visuel et audio aux citadins.
© Jan Woudstra, Université de Sheffield, CC BY-ND

Les gens ont tendance à être plus actifs physiquement dans les environnements où il y a un accès à l’eau, et il est plus probable que vous rencontriez des gens là-bas, soit de manière impromptue, soit lors d’activités organisées. Les chercheurs pensent que les légers stimuli visuels de l’eau – la lumière qui tombe sur elle au cours de son écoulement – retiennent notre attention sans aucun effort conscient et permettent de récupérer de la fatigue cognitive, offrant ainsi un champ de réflexion. Cette idée, appelée Théorie de la restauration de l'attention, fait valoir que la fascination pour le milieu naturel – dans ce contexte, la curiosité et le miracle que l’eau provoque des étincelles – est un élément essentiel de l’environnement dans le processus de restauration psychologique.

Mes collègues et moi sommes maintenant en utilisant l'électroencéphalographie pour explorer les signatures neuronales de différents environnements urbains dans le cerveau des personnes et déterminer si des environnements immersifs d’espaces bleus, y compris des éléments aquatiques plus petits tels que les jardins pluviaux, peuvent offrir des avantages similaires au bien-être psychologique, comme l’a montré notre étude des espaces verts.

Lieu de baignade dans la baie de Cardigan, près d’Aberystwith, vers 1800.
Bibliothèque nationale du pays de Galles, CC BY

Cibler les problèmes de santé via «blue care»

L'idée de l'eau comme agent de traitement n'est pas nouveau. Les fans de Jane Austen’s “Sanditon”Apprécieront comment les médecins du XIXe siècle ont prescrit aux bains de mer – et à l'air pur de la mer – de traiter toute une gamme de maladies, allant de la mélancolie au stress thermique. La popularité des stations balnéaires anglaises s'est étendue jusqu'aux années 1850, lorsque la tendance à la submersion en eau froide a pris fin.

De nos jours, l'hydrothérapie est encore utilisée pour favoriser la récupération après une blessure physique et pour soulager la douleur. Mais l'application des «soins bleus» pour le bien-être psychologique et la santé physique a été quelque peu oubliée.

UNE revue de recherche récente n'a identifié que 33 études les interventions Blue Care, telles que les activités sur la plage, la natation, la voile, la pêche ou le canoë-kayak, ont été utilisées pour traiter des personnes présentant des problèmes de santé mentale spécifiques – notamment le SSPT, la toxicomanie et la dépression – et les personnes présentant un handicap physique. Dans l’ensemble, ces études ont montré que les interventions de soins bleus avaient des avantages directs pour la santé, en particulier la santé mentale et le bien-être social.

Malgré la croyance du 19ème siècle, la thérapie de l'eau ne peut pas traiter les problèmes de santé mentale. Cependant, il pourrait jouer un rôle dans le soulagement de certains symptômes d'anxiété et de dépression.

Piggybacking sur d'autres objectifs de l'eau

Mais, encore une fois, il existe peu de preuves de tous ces avantages sanitaires bleus au-delà des environnements côtiers. Comment ces approches pourraient-elles être développées dans les villes intérieures? Comment les urbanistes peuvent-ils mieux intégrer l’accès à l’eau à la vie des populations, où qu’elles se trouvent?

Mes collègues et moi regardons ce que les planificateurs appellent la ville centrée sur l’eau, ou «ville des éponges. ”C’est une stratégie clé pour l’adaptation au changement climatique et pour la gestion durable et résiliente des ressources en eau.

Un canal de voie navigable à Middelfart, au Danemark, ajoute un élément naturel au paysage de rue.
© Schulze + Grassov, CC BY-ND

Les villes expérimentent avec de nouvelles façons de traiter les eaux pluviales combinant des systèmes techniques dures et souples pour la capture, le détournement, l’infiltration, le nettoyage et la rétention des eaux pluviales. Cela inclut les jardins pluviaux et les canaux d'eau exposés qui capturent les précipitations; en même temps, ils ajoutent une couche plus douce à la rue en incorporant des plantes vivaces et des herbes. De telles innovations invitent les gens à s’attarder dans les rues, à profiter de l’eau et à être sociables.

Les concepteurs urbains peuvent ajouter ces caractéristiques relativement peu coûteuses et de niveau micro aux grands projets de gestion des eaux pluviales et tirer parti des avantages pour la santé publique en plus de l'atténuation des changements climatiques.

Dirigée par l’Université de Washington, une équipe de chercheurs et moi avons avancé un nouveau cadre aider les urbanistes et les décideurs à mesurer les effets sur la santé mentale de l'ajout ou de la suppression de la nature dans leurs plans d'urbanisme, dans le but d'intégrer la nature dans les programmes de santé publique des villes du futur.

Comprendre les impacts des espaces verts et bleus peut encourager les villes à aborder le design bleu de manière innovante. Inclure une large gamme de fonctionnalités aquatiques interactives et passives – qui servent également à gérer les eaux pluviales – dans nos villes peut augmenter les opportunités de jeu, de curiosité, d’animation et de réduction du stress.

Le design urbain bleu – à côté du vert – pourrait bien être un agent de promotion de la santé mentale et pas simplement une commodité.

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