Les marqueurs sanguins du nourrisson prédisent la santé mentale des enfants

Des chercheurs de Stanford ont montré que les niveaux de cholestérol et de lipides dans le sang d’un nouveau-né peuvent prédire de manière fiable la santé psychologique et sociale de l’enfant cinq ans plus tard. Si elle est confirmée, la découverte pourrait indiquer de nouvelles façons de surveiller ou de traiter les maladies mentales, telles que la dépression, tôt dans l’enfance.

Les chercheurs de Stanford pensent avoir découvert une corrélation entre le «mauvais» cholestérol et le développement de la santé mentale des enfants. (Crédit image: istockphotos)

Les résultats ont mis en corrélation les lipides dans le sang du cordon ombilical du nouveau-né avec les évaluations par les enseignants de la santé mentale des enfants vers cinq ans. Les enfants nés avec plus de «mauvais» cholestérol et de triglycérides (un type de graisse, ou de lipides, qui circulent dans le sang) risquaient davantage de se voir attribuer des notes médiocres par les enseignants que leurs pairs avec des niveaux plus élevés de «bon» cholestérol et de niveaux de triglycérides plus bas.

Professeur de psychologie Ian Gotlib était auteur principal de l'étude publiée dans Science psychologique. Il a ajouté que l'étape suivante consistait à déterminer si le rôle de la graisse était simplement corrélatif et servirait donc de marqueur des processus biologiques racinaires à l'œuvre ou réellement causatif, et constituerait donc une cible prometteuse pour des interventions thérapeutiques telles que des modifications alimentaires ou des produits pharmaceutiques. .

«Notre étude est un tremplin vers de nombreux autres domaines de recherche», a déclaré Gotlib, professeur au département de psychologie David Starr Jordan au Stanford’s College. École des sciences humaines et des sciences. "Nous sommes impatients de voir où cela va."

Erika Manczak, auteure principale de l’étude, a commencé le travail en tant que boursière postdoctorale dans le laboratoire de Gotlib. «Il est surprenant que, dès le plus jeune âge, ces marqueurs de taux de lipides sanguins facilement accessibles et examinés couramment présentent cette corrélation prédictive pour les résultats psychologiques futurs», a déclaré Manczak, qui est désormais professeur assistant de psychologie à l'Université de Denver. "Ce que notre étude a montré est vraiment une conclusion optimiste, car les lipides sont relativement faciles à manipuler et à influencer."

Les scientifiques ne savent pas encore comment les niveaux de graisse pourraient être liés au comportement psychologique observé chez les enfants. Mais les résultats concordent avec les preuves de plus en plus nombreuses concernant l’influence des graisses sur le fonctionnement du système immunitaire. Chez l’adulte, certaines études ont montré que le système immunitaire pouvait jouer un rôle dans le maintien du bien-être psychologique. En étendant cette enquête aux enfants, l’étude de Stanford commence à révéler des facteurs liés à l’apparition de difficultés émotionnelles et de maladies mentales, qui sont en augmentation dans le monde.

«La prévalence de la dépression augmente avec chaque génération et chaque âge, ainsi que les tentatives de suicide et les achèvements», a déclaré Gotlib. «Au cours des dernières décennies, nous avons fait un travail remarquable en réduisant les taux et l’impact de nombreux troubles physiques. Pourtant, nous avons mal fait pour réduire les troubles mentaux. Trouver du potentiel nouveaux prédicteurs précoces santé mentale, comme l’a fait cette étude, constitue donc un progrès décisif. "

Plonger dans les données

Pour l’étude, les chercheurs de Stanford ont analysé un ensemble de données compilé par le Né à Bradford projet. Basé à Bradford, la sixième plus grande ville du Royaume-Uni, le projet suit les enfants nés entre mars 2007 et décembre 2010, ainsi que leurs parents, pour en apprendre davantage sur les maladies infantiles courantes ainsi que sur le développement mental et social.

Manczak et Gotlib ont examiné les profils lipidiques de 1 369 nouveau-nés, notant les taux de triglycérides, les lipoprotéines de haute densité (HDL, également appelé «bon» cholestérol) et les lipoprotéines de très faible densité (VLDL, également appelé «mauvais» cholestérol).

Ils ont ensuite comparé ces niveaux de cholestérol et de triglycérides aux évaluations psychologiques des enseignants effectuées par les enseignants à la fin de l’équivalent britannique de la maternelle. Les enseignants ont évalué la compétence des enfants en matière de régulation des émotions, de conscience de soi et de relations interpersonnelles. Les conclusions de Manczak et Gotlib indiquent que les enfants présentant les indicateurs psychologiques les plus favorables sont nés avec des taux de HDL et de triglycérides plus élevés que les enfants ayant des scores plus bas pour ces traits.

Fait important, cette corrélation était constante même chez les personnes de différentes origines ethniques et socioéconomiques, ce qui suggère que le revenu du ménage, l'accès aux soins de santé, l'alimentation et d'autres facteurs sociaux ne sous-tendent pas la relation entre les marqueurs sanguins et les indicateurs psychologiques. Le groupe a également exclu la santé physique générale des enfants (évaluée par les parents à trois ans), l'indice de masse corporelle des enfants à peu près au moment des évaluations des enseignants, le placement dans des classes d'éducation spéciale, la santé des mères avant et pendant la grossesse, y compris des antécédents de dépression et le fait que la mère prenne ou non des vitamines prénatales pourraient expliquer les évaluations des enseignants.

"Le fait que les niveaux de lipides fœtaux soient le seul facteur prédictif solide des résultats de l'évaluation des compétences psychosociales des enfants nés à Bradford plaide en faveur d'un lien entre les deux", a déclaré Manczak. "Maintenant, nous devons savoir ce que cette connexion peut être exactement."

Mettre tous ensemble

Les chercheurs suggèrent que ces résultats pourraient être expliqués par le fait que des taux de lipides défavorables contribuent au dysfonctionnement du système immunitaire, entraînant une inflammation corporelle. Les molécules impliquées dans l'inflammation peuvent pénétrer dans le cerveau et influer sur le développement du fœtus et de l'enfant, ainsi que sur le bien-être psychologique à long terme et, au moins à court terme, sur l'humeur, la motivation et les perspectives.

«Le mauvais cholestérol pourrait provoquer une plus grande inflammation dans tout le corps, ce qui influera sur le développement ou l’action du cerveau des enfants», a déclaré Manczak. "Cela pourrait finalement être suffisant pour les pousser sur certaines trajectoires psychologiques."

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L'étude a été financée par l'Institut national de la santé mentale. Le projet Born in Bradford reçoit un financement du Wellcome Trust.