Les coûts cachés du changement climatique pour la santé mentale

"Les gens ne comprennent pas vraiment – jusqu'à ce que vous vous en aperceviez dans un mur de flammes", déclare une femme du service de pompiers ruraux de New South Wales métrage de combattre les feux de brousse qui font rage en Australie le mois dernier. Les phénomènes météorologiques extrêmes comme ceux-ci deviennent de plus en plus fréquents et de plus en plus graves: aux États-Unis seulement cette année, cinq états ont établi des records de feux de forêt. Mais ce ne sont pas seulement les propriétaires malchanceux qui sont touchés – les fines particules sont un une préoccupation croissante pour les épidémiologistes, qui ont constaté que l'exposition du public peut provoquer des maladies aiguës et chroniques.

Bien que l'on parle encore souvent de ce type de catastrophes environnementales en termes de conséquences futures, le changement climatique a déjà un impact considérable sur la santé publique. L’Organisation mondiale de la santé (OMS) vient de publier un rapport, qui s'appuie sur des données de 101 pays, mettant en évidence ces risques pour la santé liés au climat et au manque de préparation de la planète.

Les effets incluent un risque accru de maladies diarrhéiques infantiles causées par un approvisionnement alimentaire potentiellement plus vulnérable aux agents pathogènes, les vagues de chaleur créant des conditions de travail dangereuses et un risque accru de maladies par des expositions chroniques à des facteurs tels que la pollution atmosphérique plus tard dans la vie.

Le changement climatique peut également affecter la santé mentale, et le rapport identifie la dépression, l'anxiété et d'autres problèmes de santé mentale en tant que conditions sensibles au climat. Mais seuls six pays ont souligné qu'il s'agissait d'une priorité pour eux. Katie Hayes, chercheuse en changements climatiques et en santé mentale, a récemment publié sur les conséquences actuelles et projetées de la crise climatique sur la santé mentale Journal international des systèmes de santé mentale. Elle a déclaré que, bien que l'attribution de causes directes dans le domaine de la santé mentale puisse être difficile, il est clair que les effets du changement climatique s'accentuent.

"Les événements météorologiques extrêmes, tels que les inondations, les ouragans et les incendies de forêt ont été associés à la dépression, à l'anxiété, au syndrome de stress post-traumatique (ESPT), aux idées suicidaires", a déclaré Hayes a écrit dans le Revue internationale de recherche environnementale et de santé publique. En outre, "des maladies à transmission vectorielle telles que le virus du Nil occidental et la maladie de Lyme peuvent aggraver les problèmes de santé mentale des personnes atteintes d'une maladie mentale préexistante". C’est pourquoi, at-elle déclaré, "Il est important de lier (les problèmes de santé mentale) au changement climatique", car "ces événements ne sont plus ponctuels, il ne s'agit plus d'une inondation sur cent ans". Tara Neville, auteur principal du rapport de l’OMS, a déclaré qu’il était important que "nous voyions maintenant des pays identifiant spécifiquement les problèmes de santé mentale comme un risque du changement climatique".

Hayes note que le changement climatique amplifie les injustices sociales existantes et que ce sont les plus marginalisées qui sont particulièrement vulnérable, y compris des personnes qui ont dû fuir leur foyer à cause du changement climatique, ou des groupes comme communautés indigènes qui ont déjà du mal à accéder aux soins de santé. "Notre santé physique, notre santé mentale et notre santé communautaire sont toutes liées", a déclaré Hayes.

Les conclusions du rapport de l'OMS sont soutenues par une litanie d'autres recherches récentes. En novembre, le Lancette Compte à rebours, un projet dédié à la surveillance de la santé et au changement climatique, a publié son rapport 2019. "Nous pouvons dire que pour un enfant né aujourd'hui, leur vie sera affectée par le changement climatique à tout moment", a déclaré Nick Watts, directeur exécutif de la Lancette Compte à rebours .

Près de la moitié des pays étudiés par l'OMS ont mené "une évaluation de la vulnérabilité et de l'adaptation en matière de santé", mais seuls 20 pays sur 48 ont déclaré que leurs conclusions conduisaient directement à des politiques de financement pour traiter les impacts du changement climatique sur la santé publique. Bien qu'il y ait une préoccupation croissante et conscience des risques liés au climat associés aux conditions météorologiques extrêmes, comme nourriture- et maladies d'origine hydrique, ou maladies transmises par les insectes comme les moustiques – peu de pays ont mis en œuvre des changements politiques significatifs.

"La préoccupation est que les gouvernements ne vont tout simplement pas assez vite", a déclaré Watts.

Il est difficile de surestimer les impacts à grande échelle. Quand on parle de maladie, comme virus émergents comme Zika "C'est important de dire qu'aucun pays, aucune population n'est à l'abri", a déclaré Watts. "Le monde est très, très connecté."

Alors que les professionnels de la santé se démènent pour faire face aux retombées d'une planète qui se réchauffe, ils devront faire face à un nouveau niveau d'incertitude. Que ce soit en Australie, aux Etats-Unis ou au Royaume-Uni, les systèmes de santé ont été construits sur une "hypothèse selon laquelle le climat allait être stable", a déclaré Watts. "Ce n'est plus une hypothèse sûre, qu'il s'agisse des inondations à Venise ou des incendies de forêt en Californie."

Sean McDermott est journaliste et photographe indépendant.