Le perfectionnisme est un risque pour la santé mentale


En cinquième année, Hailey Magee s'est précipitée à la maison, affolée et en pleurs, après avoir constaté qu'elle avait reçu un A-moins sur son bulletin de notes de première lettre. En grandissant, elle avait appris que le moyen d'obtenir de la validation et de l'amour des membres de la famille et des enseignants était d'être très performant. Donc pour Magee, A-moins se sentait comme un échec.

«J'ai été brisée», dit-elle. "À ce moment-là, je me sentais comme si ma confiance en moi était humaine, bien en-deçà de ce qu'elle aurait été si j'avais obtenu un A ou un A-plus."

Magee transformer une bonne note en exemple de son infériorité est un exemple classique de la tendance croissante des dernières années: le comportement perfectionniste. Paul Hewitt, psychologue clinicien et professeur à l'Université de la Colombie-Britannique qui étudie le phénomène, se souvient d'un jeune étudiant brillant qui est venu le voir, obsédé de la même façon par un A + dans l'un de ces cours ridiculement difficiles conçus pour écarter les autres qui ne sont pas sérieux au sujet d'un majeur. À la fin du mandat, il a informé Hewitt qu'il avait des idées suicidaires. "J'ai eu le A +, mais tout ce que cela a fait est de me démontrer que si j'étais vraiment intelligent, je n'aurais pas eu à travailler si dur pour l'obtenir", a-t-il déclaré.

Le perfectionnisme est un style de personnalité large caractérisé par une relation hypercritique avec soi-même, a déclaré Hewitt, co-auteur de Le perfectionnisme: une approche relationnelle de la conceptualisation, de l'évaluation et du traitement. Établir des normes élevées et viser l’excellence peut être un trait positif, mais le perfectionnisme est dysfonctionnel, a déclaré Hewitt, car il est souligné par le sentiment d’une personne comme imparfaite ou défectueuse en permanence. "Une façon de corriger cela est d'être parfait", a déclaré Hewitt.

Le perfectionnisme était autrefois un problème culturel en plein essor, alimenté par la parentalité moderne et les médias sociaux, ainsi que par une économie de plus en plus compétitive, ont déclaré des chercheurs. Les luttes contre le perfectionnisme ont fait l’objet de plusieurs TED pourparlers, Mèmes Instagram, Discussions d'oprah, et livres. Même des célébrités telles que Demi Lovato, Zendaya, et Natasha Lyonne s'ouvrent à propos de leurs batailles avec le perfectionnisme.

«Nous sommes tellement aspirés par nos écrans et notre vie est parfaitement organisée», a déclaré la star de Netflix, Lana Condor, dans un épisode du film «Hi Anxiety». vidéo série sur la santé mentale. «Vous voyez d’autres vies parfaites et votre vie n’est pas comme ça. Et donc, si je sors et que les gens voient que ma vie n’est pas parfaite, j’ai peur de me juger. "

Regardez autour de vous ces jours-ci et vous pourrez trouver le perfectionnisme «partout», a déclaré Thomas Curran, psychologue à l'Université de Bath. «Je le vois chez mes amis et collègues et chez les étudiants que j'enseigne.» À une époque où les médias sociaux permettent de comparer constamment votre vie à celle des autres, le perfectionnisme n'a fait que s'amplifier.

Curran et son collègue Andrew Hill ont rassemblé des données de plus de 40 000 étudiants qui avait pris une mesure psychologique du perfectionnisme entre 1989 et 2016. En 1989, environ 9% des personnes interrogées affichaient des scores élevés de perfectionnisme prescrit par la société, mais à la fin de l’étude, ce pourcentage avait doublé pour atteindre environ 18%, dit-il. «En moyenne, les jeunes sont plus perfectionnistes qu'ils ne l'étaient auparavant», a déclaré Hill, et «la conviction que les autres attendent de vous que vous êtes parfaits a augmenté le plus.»


Les étudiants diplômés du Pasadena City College participent à la cérémonie de remise des diplômes, le 14 juin 2019, à Pasadena, en Californie.
Robyn Beck / AFP via Getty Images

La montée du perfectionnisme est particulièrement troublante, car elle a été liée à un éventail de problèmes de santé mentale – une méta-analyse de 284 études ont constaté que des niveaux élevés de perfectionnisme étaient corrélés à la dépression, à l'anxiété, aux troubles de l'alimentation, à l'automutilation volontaire et au trouble obsessionnel-compulsif. Le stress constant de la recherche de la perfection peut également laisser les gens fatigués, stressés et souffrant de maux de tête et l'insomnie.


Auteur Amber Rae était au début de sa vingtaine et se débrouillant pour travailler dans une entreprise de la Silicon Valley. Elle prenait même le stimulant Adderall pour l'aider à répondre à ses attentes de carrière ridiculement élevées. «Je brûlais la chandelle aux deux bouts», a-t-elle décrit. "Je ne dormais pas." Un jour après son retour à la maison, elle s’évanouit et finit par se réveiller sans savoir à quel point elle était restée dehors. Lorsque Rae a consulté un médecin, on lui a dit que l'épisode était dû à l'épuisement de son corps. «C'était un réveil», dit-elle.

Jusque-là, elle n’était pas consciente de l’histoire qu’elle se racontait, à savoir que son amour et sa sécurité en tant qu’être humain étaient liés au fait d’être parfaits. «Je me suis raconté cette histoire toute ma vie et cela a été une source de joie pour mon processus de création», a déclaré Rae, 34 ans maintenant. "Quelque chose devait changer."

Le perfectionnisme se décline en trois saveurs communes – «orienté vers soi», où quelqu'un exige la perfection de lui-même; «Orientés vers d'autres», où ils exigent la perfection de leur entourage (comme des époux, des collègues ou des amis) et un perfectionnisme «prescrit par la société», où la personne ressent la pression externe du monde et de la société pour qu'elle soit parfaite.

Ce dernier type semble particulièrement pernicieux, explique Gordon Flett, psychologue à l’Université York au Canada, car il est systématiquement associé à des problèmes de santé et à des problèmes émotionnels. Il a récemment publié un article sur les personnes souffrant de problèmes de santé chroniques comme la fibromyalgie ou les problèmes cardiaques. Environ un sur quatre d’entre eux a obtenu un score élevé de perfectionnisme socialement recommandé, où ils ont estimé que la société ou les gens de leur entourage s'attendaient à ce qu’ils soient parfaits.

Viser la perfection n’est pas la même chose qu’être compétitif ou viser l’excellence, ce qui peut être sain. Le perfectionnisme est ce qui rend le perfectionnisme toxique, c’est que vous vous tenez à une norme impossible que vous ne pourrez jamais atteindre: vous vous exposez essentiellement à un échec permanent.

En tant qu’artiste en herbe, Rae se souvient d’avoir déchiré des projets artistiques de collège à la vue de toute petite imperfection. «J’avais bon goût et mon talent n’était pas encore là, donc je deviendrais frustré. Je me sentais comme si j'avais un potentiel que je ne réalisais pas », dit-elle. Rae s'était elle-même créée une histoire dans laquelle la perfection signifiait qu'elle serait aimée. «Si je pouvais faire les choses à la perfection et avoir l’air parfait, les gens aimeraient et approuveraient mon sort et je serais en sécurité», déclare Rae.

«C’est vraiment difficile quand les gens ont l’impression de se voir imposer des normes impossibles. Et quand ces personnes réussissent, elles peuvent craindre que maintenant les attentes ne soient que plus grandes », dit Flett. "Vous voyez un sentiment croissant de pression."

Les troubles de l'alimentation sont une manifestation courante du perfectionnisme, selon Karina Limburg, psychologue clinicienne à l'Université Ludwig-Maximilians de Munich, en Allemagne, qui a écrit étude reliant le perfectionnisme aux troubles de la santé mentale. Elle se souvient d'une femme atteinte d'anorexie mentale, qu'elle suivait avec des règles extrêmement strictes et rigides concernant l'alimentation.

«Chaque fois qu'elle mangeait un aliment interdit, cela signifiait qu'elle n'avait pas respecté ses normes», a déclaré Limburg. Une personne en bonne santé pourrait dire: «Eh bien, je n’ai pas atteint cet objectif», mais pour cette patiente, une seule erreur pourrait lui faire perdre toute confiance en elle. «Elle a fondé sa confiance en elle sur l'atteinte d'un objectif de poids parfait», a déclaré Limburg, et cette norme impossible lui a valu l'échec.

Le perfectionnisme semble contenir au moins un élément génétique, mais il n’est pas tout à fait clair qu’il s’agit d’une disposition innée et héréditaire par rapport à quelque chose appris ou provoqué par son environnement, explique Flett. «Si vous êtes perfectionniste, vous aurez plus de chances d’avoir des parents perfectionnistes. Cela peut être génétique, mais aussi être un modèle et des circonstances. ”

Lorsque Magee grandissait, le succès lui semblait être une façon de nouer des relations émotionnelles avec son père. Les seules fois où il a semblé vraiment prêter attention à elle, a-t-elle déclaré, c'est quand elle a réussi quelque chose, comme marquer un but de football ou obtenir une bonne note. «J'ai appris dès mon jeune âge que j'étais plus susceptible d'être vu et valorisé lorsque je réalisais quelque chose», a-t-elle déclaré.

Le genre de parentage axé sur la réussite que Magee a expérimenté pourrait devenir plus courant. Simon Sherry, psychologue clinicien et professeur à l’Université Dalhousie, a déclaré que les enfants recherchaient un amour qui ne dépende ni des résultats en mathématiques, ni des performances en match de football. pour obtenir des notes parfaites afin de pouvoir entrer dans des écoles d'élite ou les inscrire à des activités parascolaires qui pourraient bien paraître dans une candidature universitaire. Mais si un enfant n'est récompensé que pour ses grandes réalisations, il apprendra avec le temps que sa valeur en tant que personne dépend de sa perfection. «Les parents doivent aimer leurs enfants sans contrainte», a déclaré Sherry.

Instagram, Facebook et d'autres plates-formes de médias sociaux alimentent également des comparaisons malsaines. «C’est un réel problème: ces images sur les réseaux sociaux finissent par servir de bâtons auxquels les gens peuvent se comparer, et un perfectionniste essaie toujours de suivre le rythme des Jones», a déclaré Sherry. Et il n’a jamais été aussi difficile de suivre le rythme des Jones, car aujourd’hui, nous sommes constamment bombardés d’images apparemment parfaites de la vie des autres peuples.


Le perfectionnisme ne se résout pas automatiquement Martin Smith, chercheur à l’Université York St. John au Royaume-Uni, a déclaré que le vieillissement de la population et l’aggravation de la situation peuvent devenir pires à mesure que les gens vieillissent. Son équipe publié une méta-analyse de la relation entre le perfectionnisme et d’autres facteurs de personnalité, et a constaté que, en tant que personnes dont le score de perfectionnisme était élevé, elles semblent plus enclines à éprouver des émotions négatives comme la colère, l’anxiété et l’irritabilité et qu’elles deviennent également moins consciencieuses.

Smith a dit que ce qui pourrait arriver, c'est qu'avec le temps, les perfectionnistes échouant à plusieurs reprises de leur impossibles normes, ils commencent à adopter une vision sombre de leur passé. Ils ont tendance à considérer la plupart de leurs expériences comme des échecs, car ils n’atteignent que rarement la perfection à laquelle ils aspirent.

À l’école ou dans un sport de compétition, il est souvent assez facile de jauger les performances par rapport aux autres au moyen de notes ou d’autres statistiques. Mais sur le lieu de travail, les comparaisons avec des collègues peuvent être plus subjectives, et pour un perfectionniste qui cherche toujours à être le meilleur, cela peut être difficile, explique Smith. «Il est rare que vous puissiez dire que vous avez obtenu 95% de ce salaire au travail. C’est beaucoup plus trouble.

Plusieurs décennies de recherche sur le perfectionnisme ont montré que le perfectionnisme est associé à la pensée et aux comportements suicidaires. Les pensées et les pulsions suicidaires sont plus courantes chez les perfectionnistes que ne l'apprécient la plupart des gens, a déclaré Sherry. Les drapeaux rouges peuvent inclure la prise de mesures supplémentaires pour cacher la détresse et la présentation active d’une image de la perfection qui ne reflète pas la réalité. Sherry a expliqué que ces façades sont souvent visibles par les proches de la personne.

Rae s'est rendu compte qu'elle avait construit une identité autour de son besoin d'être parfaite, et c'était une identité qu'elle devait abandonner si elle voulait dépasser son comportement destructeur. Pour l'aider à reconnaître quand elle tombait dans ses vieux schémas, Rae lui donna un nom: perfectionniste. Donner un nom l'a aidée à trouver une certaine distance lui permettant de reconnaître ce qui se passait lorsqu'elle est tombée dans cette façon de penser. "Je pourrais dire, oh c'est Grace. Et au lieu de frapper Grace, je pourrais avoir de la compassion pour elle. »Elle se demanderait, de quoi Grace a-t-elle besoin maintenant? La réponse pourrait l'aider à comprendre les besoins que son perfectionnisme bouillonnait pour essayer de répondre.

Selon Hewitt, traiter le perfectionnisme, c'est un peu comme travailler avec un enfant qui a peur d'un monstre imaginaire sous son lit. Il se souvient d’une patiente qui s’était identifiée comme une perfectionniste et qui avait mentionné, lors de leur première rencontre, que ses parents l’avaient renvoyée vivre chez des parents lorsqu’elle avait eu cinq ans, alors qu’elle avait organisé le déménagement de la famille à l’étranger. Elle se souvenait d'avoir retrouvé sa mère après son absence et d'avoir été bouleversée par sa beauté. Après cela, elle a fait en sorte que sa vie devienne la fille parfaite, avec l’espoir subconscient que si seulement elle était parfaite, elle ne serait plus jamais séparée de sa mère. Hewitt a expliqué que des cas comme ceux-là concernent souvent davantage la relation sous-jacente qu'autre chose.

Ironiquement, beaucoup de gens recherchent le perfectionnisme avec la conviction que la perfection les rendra plus acceptables pour les autres, mais ce qui se produit le plus souvent, c’est qu’ils sont perçus comme piquants, gardés ou hostiles, déclare Hewitt. «C’est un moyen de susciter l’acceptation et la proximité avec les autres, mais au contraire, cela éloigne les gens – c’est le paradoxe névrotique."

Le perfectionnisme de Magee lui rendait difficile la construction d’amitiés. Elle était toujours à la recherche de reconnaissance et d'affirmation, plutôt que des liens humains vulnérables nécessaires aux amitiés. «J'aurais des relations, mais elles étaient performatives, pas authentiques», a-t-elle déclaré.

Finalement, Magee, qui a maintenant 26 ans, vit à Seattle et travaille comme entraîneure de récupération dans des situations de dépendance, a appris qu'elle devait se laisser aller un peu et se permettre de se montrer avec toutes ses imperfections. "Je devais apprendre à pouvoir dire: 'Je me sens anxieuse aujourd'hui, mais je vais toujours traîner avec toi.'" Il a fallu de la pratique, mais elle a finalement appris à croire qu'elle pourrait se montrer et ne pas être parfait et toujours se sentir valorisé. Cela a pris du temps, mais elle a maintenant deux ou trois amis proches avec lesquels elle peut totalement se sentir. Ces amitiés l'ont aidée à comprendre que "je peux être imparfait et que tout va bien!"


Christie Aschwanden est une journaliste scientifique primée. Elle est l’auteur du best-seller du New York Times, C'est bon de partir: ce que l'athlète en nous peut apprendre de l'étrange science du rétablissementet co-animateur du podcast Forme émergente. Retrouvez-la sur Twitter à @CragCrest.