Island Voices: Les personnes âgées atteintes de démence doivent être protégées contre

Malgré les récents changements apportés à la législation sur l'admission dans les foyers de soins de la Colombie-Britannique, les personnes âgées atteintes de démence courent toujours le risque d'un traitement psychiatrique forcé. À ce titre, le gouvernement provincial continue de saper la position de la Cour suprême du Canada selon laquelle le droit de refuser un traitement indésirable en santé mentale «est fondamental pour la dignité et l'autonomie d'une personne».

En vertu de la Mental Health Act de la Colombie-Britannique, les patients involontaires peuvent recevoir un traitement psychiatrique sans consentement. Quelle que soit leur capacité mentale, ils peuvent être contraints de force et recevoir des injections de médicaments. Ils peuvent être soumis à une thérapie électroconvulsive. Ils peuvent être placés en isolement.

Bien que les détenus puissent être libérés en congé prolongé d'une unité de santé mentale, ils peuvent toujours être contraints de suivre un traitement psychiatrique lorsqu'ils vivent dans la communauté.

Au cours des dernières décennies, si une personne âgée ne pouvait pas être persuadée d’installer un foyer de soins, la disposition de la loi relative aux congés prolongés a parfois été utilisée de manière inappropriée pour forcer l’admission. À la maison, ils pouvaient toujours recevoir un traitement psychiatrique sans consentement.

En 2012, le B.C. La médiatrice a signalé qu'au moins 100 personnes âgées vivaient dans des établissements de soins en tant que patients involontaires. À l'époque, on espérait que les changements prévus à la loi sur l'admission dans les foyers de soins réduiraient le nombre de personnes âgées qui étaient contrôlées par la Loi sur la santé mentale.

Les réformes tant attendues sont entrées en vigueur en novembre 2019. Les nouvelles dispositions établissent un processus de consentement pour passer aux soins en établissement. Ils déclarent qu'un adulte ne peut être admis dans une maison de soins que si l'adulte ou son mandataire spécial y consent, ou en cas d'urgence.

Dans ses lignes directrices, le gouvernement explique que ces dispositions d'admission s'appliquent aux patients involontaires en congé prolongé. Autrement dit, un foyer de soins ne doit pas admettre un patient involontaire à moins que l'adulte ou son remplaçant n'y consente, ou s'il s'agit d'une urgence.

On ne sait pas ce qui se passe si un patient involontaire ou son remplaçant ne consent pas. Dans les situations non urgentes, ils peuvent être détenus à l'hôpital pendant une période prolongée. Cela peut conduire à des résultats sous-optimaux, car certaines unités de santé mentale peuvent ne pas avoir de programmes spécialisés pour les personnes âgées, y compris celles atteintes de démence et d'autres conditions liées à l'âge.

De plus, les récentes réformes n'empêchent pas explicitement les autorités sanitaires de continuer à utiliser la loi sur la santé mentale pour forcer un traitement psychiatrique. Comme l'indiquent les nouvelles directives, les patients involontaires en congé prolongé dans un foyer de soins continuent de recevoir un traitement sans consentement. La nouvelle loi impose des limites à l'utilisation des moyens de contention, mais il n'est pas clair si ces dispositions protègent solidement les patients involontaires qui reçoivent un traitement psychiatrique non consensuel.

Certes, dans certains cas, invoquer la loi sur la santé mentale peut être approprié; cependant, c'est potentiellement un outil inapproprié lorsqu'il est utilisé contre des personnes atteintes de démence. En effet, lors d’un débat en 1993 à l’assemblée législative provinciale, un député de l’opposition a demandé si la maladie d’Alzheimer était le type de maladie qui relève de la loi. Le procureur général a répondu: «On n’est presque jamais engagé à cause de la maladie d’Alzheimer, alors nous parlons d’autre chose ici.»

Pourtant, les preuves actuelles suggèrent le contraire. Par exemple, dans sa publication de 2017 intitulée Operating in Darkness, la Community Legal Assistance Society a signalé que, bien que la loi soit généralement censée s'appliquer aux personnes souffrant de maladies mentales graves telles que la schizophrénie et les troubles bipolaires, certains craignaient que la législation soit de plus en plus utilisée contre les personnes âgées atteintes de démence pour des raisons autres que l'administration d'un traitement psychiatrique.

Bien que bien intentionnées, ces objectifs comprenaient la fourniture de soins de santé physique ou de soutiens et de services qui n'étaient pas disponibles dans le milieu familial de la personne. À première vue, ces utilisations peuvent ne pas sembler problématiques; toutefois, compte tenu de la grave perte de liberté qui accompagne le statut involontaire, il est inquiétant de constater que la portée de l’acte dépasse sa destination.

En tant que maladies neurodégénératives, la maladie d'Alzheimer et d'autres formes de démence ne s'intègrent pas parfaitement dans un système conçu pour traiter la maladie mentale. Les personnes atteintes de démence peuvent présenter des symptômes psychiatriques fluctuants tels que des hallucinations, mais leur état risque de s'aggraver avec le temps. Devenir un patient involontaire peut donc conduire à une cascade continue de privations de liberté.

Alors que le gouvernement devrait être applaudi pour avoir activé les dispositions relatives aux admissions dans les foyers de soins et affaibli la disponibilité de la loi sur la santé mentale en tant que porte dérobée inconstitutionnelle, il faut faire davantage en droit pour protéger les personnes âgées atteintes de démence contre le traitement sans consentement. Sinon, cette population pourrait continuer de subir une perte importante de dignité et de contrôle sur son intégrité corporelle.

Heather Campbell Pope est une ancienne de la Colombie-Britannique. avocat et fondateur de Dementia Justice Canada.

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