À la recherche d’un «chewing-gum intelligent» pour aider les femmes à concevoir

Des flacons coniques de liquide vert s’agitent dans des plateaux en rotation, tandis que des femmes en blouse blanche analysent des échantillons de levure jaunâtre. On a grandi dans la forme d’un visage souriant. De l’autre côté du laboratoire, il se passe quelque chose d’important avec les flacons, les pipettes et les flacons recouverts d’une feuille d’aluminium contenant ce qui ressemble beaucoup à de l’urine.

L’objectif est de produire un chewing-gum qui prédit avec précision le cycle de fertilité féminine. “Nous devons voir si l’ingrédient actif survit dans le chewing-gum, puis nous ajouterons des arômes”, a déclaré l’un des chercheurs, Anett Stèger.

Une équipe de 13 étudiants de l’Université de Copenhague est en mission pour créer un produit pour aider les femmes à améliorer leurs chances de tomber enceinte. Des étudiants en biotechnologie et en biosciences moléculaires ont travaillé ensemble pour créer un «chewing-gum intelligent» qui changera de couleur pour montrer où se trouvent les femmes dans leurs cycles menstruels.

Vous êtes-vous déjà demandé pourquoi vous vous sentiez si morose sur le monde, même à une époque où l’humanité n’a jamais été aussi saine et prospère? Serait-ce parce que les nouvelles sont presque toujours sinistres, mettant l’accent sur la confrontation, la catastrophe, l’antagonisme et le blâme?

Cette série est un antidote, une tentative pour montrer qu’il y a beaucoup d’espoir, alors que nos journalistes parcourent la planète à la recherche de pionniers, de pionniers, de meilleures pratiques, de héros méconnus, d’idées valables, d’idées novatrices et d’innovations dont le temps est peut-être venu.

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Le plan consiste à remplacer la levure de boulanger par des récepteurs hormonaux humains capables de mesurer les taux d’œstrogènes, de LH et de progestérone présents dans la salive lorsque la femme ovule. Le projet, surnommé «Ovulaid», a été lancé comme une entrée danoise dans iGEM, le championnat du monde en biologie synthétique, qui commence à Boston fin octobre.

Les chercheurs forment un groupe international composé de scientifiques du Népal, de l’Inde, de l’Allemagne et de la Hongrie, ainsi que Danemark. Sept sont des femmes.

«La compétition peut devenir assez intense», explique Stèger, hongrois. «Nous travaillons 40 heures par semaine, en plus de nos études habituelles. Le taux d’abandon scolaire est donc généralement élevé. Mais une seule personne est partie. C’est un projet qui nous passionne tous. »

Hitesh Gelli Praveenkumar de l’Inde, une autre membre de l’équipe, a tout d’abord proposé l’idée d’un chewing-gum diagnostique lorsque le groupe a commencé à réfléchir en février, avant que la Danoise Benedicte Smith-Sivertsen ne pense que cela pourrait aider les femmes à concevoir.

«Ma sœur suivait alors un traitement de fertilité», raconte Smith-Sivertsen, «et j’ai été étonnée de la difficulté de la tâche: toutes ces énormes seringues et leurs pipi sur des bâtons tous les jours. Je viens de me demander pourquoi personne ne l’a rendu plus facile. ”

La plupart des tests d’ovulation en vente libre surveillent actuellement les niveaux de LH, avec des tests d’ovulation plus sophistiqués et plus coûteux mesurant la LH et les œstrogènes. “Mais nous avons pensé, qu’en est-il un chewing-gum qui pourrait faire tout cela, en plus de mesurer progestérone (ce qui aide l’utérus à se préparer pour la grossesse) à un coût bien inférieur? », déclare Stèger.

Il y a clairement du travail à faire. Un prototype a un peu le goût de la cire.

Les chercheurs travaillent sur une application pour smartphone qui accompagne le chewing-gum afin d’interpréter facilement les résultats des couleurs et qui est biodégradable.

«Nous prévoyons que la gomme sera très discrète en termes d’emballage, disponible dans une grande variété de saveurs dans les supermarchés, et bien moins chère que les tests d’ovulation existants qui mesurent la LH et les œstrogènes sur lesquels vous faites pipi», explique Stèger.

On espère qu’Ovulaid aura également une application dans les pays en développement. «Nous avons mené des recherches dans des cliniques de gynécologie dans des régions rurales de l’Inde, où de nombreux hôpitaux n’ont pas les ressources nécessaires pour effectuer des tests de fertilité réguliers», déclare Gelli. «Il ya donc un réel enthousiasme pour la gomme.»

Ils ont également examiné l’impact que cela pourrait avoir sur des régions telles que l’Afrique, où l’infertilité est un sujet tabou. Cependant, le marché qui pourrait s’avérer le plus délicat est l’Europe, car la gomme renfermera un biocapteur génétiquement modifié, et les OGM sont étroitement contrôlés dans l’UE.

Dans le cadre de ce projet, l’équipe a interrogé 1 500 femmes, dont 90% ont déclaré qu’elles souhaiteraient toujours utiliser le produit malgré le fait qu’il contienne des éléments génétiquement modifiés. «Et des centaines de femmes nous ont contactées pour nous dire qu’elles adoraient cette idée», ajoute Stèger.

Dr Shabana Bora, spécialiste de la fertilité à la Clinique de fertilité Lister à Londres, ne participant pas au projet, a exprimé un optimisme prudent à propos du travail, en déclarant: «étant donné que de nombreux tests d’ovulation existants génèrent beaucoup de déchets plastiques, une gomme biodégradable pourrait constituer une alternative plus écologique et plus rentable».

Cet article fait partie d’une série sur les solutions possibles à certains des problèmes les plus difficiles au monde. Que devrions-nous couvrir? Écrivez-nous à theupside@theguardian.com